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Nesting snakes (Tropidonophis mairii, Colubridae) selectively oviposit in sites that provide evidence of previous successful hatching

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In oviparous species without parental care, nesting females must select an oviposition site that provides incubation conditions favourable to the developing eggs. Abiotic cues (e.g., temperature, moisture) are well known to influence oviposition-site selection, but the potential role of biotic cues (e.g., the presence of eggshells from previous successfully hatched clutches or the scent of egg predators) has rarely been examined in this respect. To test whether nesting females use such cues, we collected gravid keelback snakes (Tropidonophis mairii (Gray, 1841), Colubridae) in tropical Australia and gave them a choice of potential nesting sites in captivity. Females selectively oviposited in sites containing empty eggshells rather than in control sites but did not avoid the scent of a sympatric egg predator (the slatey-grey snake, Stegonotus cucullatus (Duméril, Bibron and Duméril, 1854)); indeed, eggshells of this taxon were as effective as keelback eggs in attracting oviposition. Our study adds to growing evidence that nesting females assess and respond to a diverse array of biotic as well as abiotic cues that predict the probability of successful incubation for their eggs.

Chez les espèces vivipares sans soins parentaux, les femelles nidificatrices doivent choisir un site de ponte qui fournisse des conditions favorables à l'incubation des oeufs en développement. Il est bien connu que les signaux abiotiques (par exemple, la température, l'humidité) influencent la sélection du site de ponte, mais le rôle des signaux biotiques (par exemple, la présence de coquilles d'oeufs provenant de portées ayant éclos avec succès ou l'odeur de prédateurs des oeufs) n'a que rarement été examiné dans ce contexte. Afin de vérifier si les femelles nidificatrices utilisent de tels signaux, nous avons récolté des couleuvres d'eau à carène dorsale (Tropidonophis mairii (Gray, 1841), Colubridae) en Australie tropicale et leur avons présenté un choix de sites potentiels de nidification en captivité. Les femelles choisissent de pondre dans les sites contenant des coquilles d'oeufs vides de préférence à des sites témoins, mais elles n'évitent pas l'odeur d'un prédateur d'oeufs sympatrique (la couleuvre gris ardoise, Stegonotus cucullatus (Duméril, Bibron et Duméril, 1854)); en fait, les coquilles de ce taxon ont autant de pouvoir d'attraction pour la ponte que les coquilles de couleuvres d'eau. Notre étude fournit des indications supplémentaires que les femelles nidificatrices évaluent une gamme diversifiée de signaux tant biotiques qu'abiotiques qui permettent prédire la probabilité de réussite de l'incubation de leurs oeufs et qu'elles réagissent en conséquence.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2005

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