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Host–symbiont relationship and abundance of feather mites in relation to age and body condition of the barn swallow (Hirundo rustica): an experimental study

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Abstract:

We analyzed the host–symbiont relationship and factors determining the abundance of feather mites among individual barn swallows (Hirundo rustica L., 1758) in two different host populations during the breeding season and postbreeding period. By experimentally removing the feather mites from the flight feathers of the birds with an insecticide, we showed that these symbiotic organisms have neither harmful nor beneficial effects on the fitness of the host, supporting the view that mites are commensals. This was indicated by the lack of any difference in the change in wing-feather length, tail-feather length, fluctuating asymmetry in tail-feather length, breeding performance, and survival of the birds between the fumigated and control groups 1 year after the experiment. During the postbreeding period juveniles harbored fewer mites than adults and the difference was also significant between the 1-year-old birds and those over 1 year old in the breeding population. The number of mites did not change after the second year of life of the birds. We hypothesize that the difference in abundance of mites between the age classes can be explained by the low reproductive potential of the mites, which are not able to populate the exploitable space until the second year of life of the host. Alternatively, young birds might provide fewer resources than old birds. The significant negative association between the number of mites and the laying date of female barn swallows seems to support the conclusion that the abundance of mites is condition-dependent. Because there was no relationship between other condition indices for males and females and number of mites, further research is needed to confirm this conclusion.

Nous avons analysé la relation hôte–symbiote et les facteurs responsables de l'abondance des acariens des plumes chez des hirondelles rustiques (Hirundo rustica L., 1758) individuelles, dans deux populations d'hôtes durant la saison de reproduction et la saison qui suit. En retirant expérimentalement les acariens des plumes des pennes des oiseaux au moyen d'un insecticide, nous montrons que ces organismes symbiotiques n'ont d'effet ni favorable ni nuisible sur la fitness de l'hôte, ce qui appuie l'opinion que ces acariens sont des commensaux. Ce fait est appuyé par l'absence complète, 1 an après l'expérience, de différences dans la longueur des rémiges de l'aile, la longueur des pennes de la queue, l'asymétrie fluctuante de la longueur des pennes de la queue, la performance reproductive et la survie chez les oiseaux qui ont subi la fumigation et les oiseaux témoins. Durant la période qui suit la reproduction, les jeunes portent moins d'acariens que les adultes; il y a aussi une différence significative entre les oiseaux d'un an et ceux qui ont plus d'un an dans la population reproductive. Le nombre d'acariens ne varie plus après la seconde année de vie des oiseaux. Nous posons en hypothèse que les différences d'abondance des acariens entre les classes d'âge s'expliquent par le faible potentiel reproductif des acariens qui ne sont pas capables de coloniser tout l'espace utilisable avant la seconde année de vie de l'hôte. Il se peut aussi que les jeunes oiseaux fournissent moins de ressources que les oiseaux plus âgés. L'association significative négative entre le nombre d'acariens et la date de ponte des hirondelles rustiques femelles semble appuyer l'idée que l'abondance des acariens dépend de la condition de l'hôte. Comme il n'existe pas de relation entre les autres indices de condition des mâles et des femelles et le nombre d'acariens, il faudrait de nouvelles études pour appuyer cette conclusion.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2005

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