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Limits on egg predation by Richardson's ground squirrels

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Abstract:

To test the inference, arising from circumstantial evidence, that Richardson's ground squirrels (Spermophilus richardsonii (Sabine, 1822)) frequently depredate eggs of greater sage-grouse (Centrocercus urophasianus (Bonaparte, 1827)), gape size was measured and the response of free-living squirrels to three sizes of eggs was observed. Maximum gape measured on carcasses was 26 mm and functional gape assessed from tooth imprints in artificial clay eggs was 17 mm. Squirrels left imprints in 46 of 110 clay eggs, but whether tested with domestic fowl (Gallus gallus (L., 1758)) or ring-necked pheasant (Phasianus colchicus L., 1758) eggs that approximated the maximum width of sage-grouse eggs or with much smaller Japanese quail (Coturnix japonica Temminck and Schlegel, 1849) eggs that approximated maximum gape, no squirrels (28 adults and at least 28 juveniles) spontaneously depredated eggs, even after multiple exposures. When re-tested with damaged eggs, 15 of 16 adult females scavenged contents, though usually not on their first exposure. After scavenging damaged eggs, 2 of 12 squirrels opened a few intact eggs, but only quail eggs and usually only if the shell was rough. Although Richardson's ground squirrels are potential scavengers of large damaged eggs and likely they could depredate small eggs, the inference from circumstantial evidence that they are major predators of greater sage-grouse eggs remains unsubstantiated.

Des mesures de la taille de l'ouverture de la bouche des spermophiles de Richardson (Spermophilus richardsonii (Sabine, 1822)) et l'observation de la réaction des spermophiles en liberté à trois tailles d'oeufs ont servi à vérifier la déduction faite à partir de preuves indirectes que les spermophiles pillent souvent les oeufs des tétras des armoises (Centrocercus urophasianus (Bonaparte, 1827)). L'ouverture maximale de la bouche mesurée sur des carcasses est de 26 mm et l'ouverture fonctionnelle, d'après les empreintes de dents sur des oeufs artificiels de glaise, est de 17 mm. Les spermophiles ont laissé des empreintes de dents sur 46 de 110 oeufs de glaise; cependant, lorsqu'on les a exposés à des oeufs de poules domestiques (Gallus gallus (L., 1758)) ou de faisans de Colchide (Phasianus colchicus L., 1758) qui s'approchent de la largeur maximale des oeufs de tétras des armoises, ou lorsqu'on les a mis en présence des oeufs beaucoup plus petits de cailles du Japon (Coturnix japonica Temminck et Schlegel, 1849) qui correspondent approximativement à l'ouverture maximale de la bouche, aucun spermophile (28 adultes et au moins 28 petits) ne s'est attaqué spontanément aux oeufs, même lors d'expositions répétées. Lorsqu'on les a exposés cette fois à des oeufs endommagés, 15 de 16 femelles adultes se sont nourries du contenu, bien que rarement lors de la première exposition. Après s'être nourris d'oeufs endommagés, 2 de 12 spermophiles ont ouvert des oeufs intacts, mais seulement des oeufs de cailles et généralement seulement si la coquille était rugueuse. Bien que les spermophiles de Richardson soient des utilisateurs potentiels d'oeufs endommagés et qu'ils puissent vraisemblablement piller des oeufs de petite taille, la déduction faite à partir de preuves indirectes qu'ils sont des prédateurs importants des oeufs des tétras des armoises demeure non corroborée.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2005

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nrc/cjz/2005/00000083/00000008/art00002
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