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Changes in subantarctic fur seal pups' activity budget and diving behaviours throughout the rearing period

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Abstract:

Time spent in the water and diving behaviour of subantarctic fur seals (Arctocephalus tropicalis (Gray, 1872)) at Amsterdam Island in the southern Indian Ocean were investigated using time–depth recorders throughout the pup-rearing period. The main finding of this study, contrary to the findings of previous studies conducted on other fur seal species, was the decrease in the mean daily amount of time spent in the water throughout the pup-rearing period. The decrease in the amount of time spent in the water by older individuals compared with younger ones is likely to be related to the reduction of the pups' energy expenditure with a decreasing provisioning rate by their mothers. No change in the number of dives or the amount of time dedicated to diving relative to the time spent in the water could be detected throughout the pup-rearing period. The mean maximum dive depth increased with pup age and decreased with pup mass, and maximum dive duration was also found to increase with pup age. The positive effect of pup size on dive rates was the only relationship suggesting that pups' growth performance may act positively on the ontogeny of their diving capabilities. The large interindividual variation in the amount of time spent in the water and in dive rates, and the absence of any clear relationship with pup mass and pup growth performance, suggest the existence of alternative strategies: either pups invest more energy in developing their swimming and diving abilities, to the detriment of the body fat stores, or reduce their activity level to enhance body fat stores to increase their postweaning survival rate.

Le temps passé dans l'eau et le développement du comportement de plongée au cours de la période d'élevage des nouveau-nés chez les otaries à fourrure subantarctiques (Arctocephalus tropicalis (Gray, 1872)) ont été étudiés au moyen d'enregistreurs de plongées à l'île d'Amsterdam, dans le sud de l'Océan Indien. Le principal résultat de notre étude est l'observation de la diminution du temps moyen passé quotidiennement à l'eau en fonction de l'âge des petits. Ce résultat, contraire à celui trouvé chez d'autres espèces d'otaries, semble être la conséquence de la diminution de la fréquence d'approvisionnement des jeunes otaries par leur mère au cours de la période d'élevage et de la réduction de leurs dépenses énergétiques. Aucun changement dans le nombre de plongées ou dans le temps passé à plonger par rapport au temps passé dans l'eau chaque jour n'a pu être détecté au cours de la période d'élevage des petits. La profondeur maximale moyenne de plongée augmente avec l'âge, mais diminue avec la masse des petits et la durée maximale des plongées est significativement plus longue en hiver qu'en été, indiquant un développement des aptitudes à la plongée des petits avec l'âge. L'effet positif de la taille du petit, indépendamment de son âge, sur les taux de plongée est le seul élément suggérant un effet des performances de croissance sur l'ontogenèse du comportement de plongée. L'absence de lien précis entre les performances de croissance, la masse et les performances de plongées des petits, mais aussi les grandes variations inter-individuelles du temps passé dans l'eau et des taux de plongées tendent à supporter l'hypothèse de l'existence de stratégies alternatives chez les petits d'A. tropicalis : consacrer plus de temps à la nage et à la plongée aux dépens de l'état de leurs réserves ou réduire leur niveau d'activité pour permettre d'augmenter l'état des réserves afin de maximiser leur taux de survie après le sevrage.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2005

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