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Timing of breeding and reproductive performance of female European rabbits in response to winter temperature and body mass

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Environmental conditions frequently affect the reproduction of many mammal and bird species by modulating maternal body condition. In our long-term study of European rabbits, Oryctolagus cuniculus (L., 1758), we investigated the effects of winter weather conditions and body mass on reproductive performance and reproductive timing. Specifically, we tested whether winter temperature affects both reproductive timing and reproductive performance of female rabbits or whether females compensate for low body mass after winter by a shift in the timing of the onset of breeding. Winter body mass loss was higher in years with lower winter temperatures, and the onset of breeding was delayed after these conditions. However, mean size and mass of the first litter of each season and seasonal fecundity were not reduced after harsh winters. At the individual level, females with lower winter body mass started to reproduce later, but we did not find any effects on litter size and mass. In contrast, breeding body mass was a strong predictor of the females' reproductive performance. We also found high between-year variation in mean body mass in late winter but not in mean breeding body mass. In conclusion, our results suggest that the negative effects of winter weather on the body mass of females, which should potentially affect their reproductive performance, were compensated for by delaying the onset of breeding.

Les conditions du milieu affectent souvent la reproduction de plusieurs espèces de mammifères et d'oiseaux en modulant la condition corporelle de la mère. Dans une étude à long terme du lapin de garenne, Oryctolagus cuniculus (L., 1758), nous avons déterminé les effets des conditions climatiques de l'hiver et de la masse corporelle sur la performance reproductive et sur le calendrier de la reproduction. Plus particulièrement, nous avons vérifié si les températures hivernales affectent à la fois le calendrier de la reproduction et la performance reproductive des lapins femelles ou si les femelles compensent leur faible masse corporelle après l'hiver par un décalage du début de la reproduction. La perte de masse corporelle est plus importante durant les années à températures hivernales basses et, dans ces conditions, le début de la reproduction est retardé. Cependant, ni la taille, ni la masse moyennes de la première portée de chaque saison, ni la fécondité saisonnière ne sont réduites après un hiver rigoureux. Au niveau individuel, les femelles de masse corporelle réduite après l'hiver commencent à se reproduire plus tard, mais sans effets sur la taille et la masse de la portée. En revanche, la masse corporelle des femelles à la reproduction est une bonne variable prédictive de leur performance reproductive. Il existe une forte variation de masse corporelle des femelles en fin d'hiver d'une année à l'autre, mais non de leur masse moyenne à la reproduction. En conclusion, nos résultats indiquent que les effets négatifs du climat hivernal sur la masse corporelle des femelles, qui devraient potentiellement affecter leur performance reproductive, sont compensés par un délai dans le début de la reproduction.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2005-07-01

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