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Flock formation and the role of plumage colouration in Ardeidae

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It has been hypothesized that white plumage facilitates flock formation in Ardeidae. We conducted four experiments using decoys to test factors involved in attracting wading birds to a specific pond. The first three experiments tested the effects of plumage colouration, flock size, and species-specific decoys on flock formation. The fourth experiment examined intraspecific differences in flock choice between the two colour morphs of the reddish egret, Egretta rufescens (Gmelin, 1789). Wading birds landed at flocks of decoys more often than single or no decoys (P < 0.001) but exhibited no overall attraction to white plumage (P > 0.05). White-plumaged species were attracted to white decoys (P < 0.001) and dark-plumaged species were attracted to dark decoys (P < 0.001). Snowy egrets (E. thula (Molina, 1782)), great egrets (Ardea alba L., 1758), and little blue herons (E. caerulea (L., 1758)) landed more often at ponds that contained decoys resembling conspecifics. At the intraspecific level, all observed reddish egrets selected flocks with like-plumaged decoys. Our results suggest that plumage colouration is an attractant for species with similar plumage, but white plumage is not an attractant for all wading bird species. White plumage may facilitate flock formation in certain species but does not serve as a universal attractant for wading birds of varying plumage colouration and size.

On a avancé l'hypothèse qui veut que le plumage blanc des ardéidés facilite la formation des volées. Nous avons fait quatre expériences à l'aide de leurres afin de déterminer les facteurs impliqués dans l'attirance des échassiers pour un étang particulier. Les trois premières expériences vérifient les effets de la coloration du plumage, de la taille de la volée et des leurres spécifiques à l'espèce sur la formation des volées. La quatrième expérience examine les différences intraspécifiques du choix de la volée chez deux morphes de couleurs différentes de l'aigrette roussâtre, Egretta rufescens (Gmelin, 1789). Les échassiers se posent plus fréquemment près de groupes de leurres que près de leurres isolés et que dans les sites sans leurres (P < 0,001); ils n'ont pas, cependant, d'attirance générale pour le plumage blanc (P > 0,05). Les espèces à plumage blanc sont attirées par les leurres blancs (P < 0,001) et celles à plumage foncé par les leurres foncés (P < 0,001). Les aigrettes neigeuses (E. thula (Molina, 1782)), les grandes aigrettes (Ardea alba L., 1758) et les aigrettes bleues (E. caerulea (L., 1758)) se posent plus souvent dans des étangs qui contiennent des leurres qui leur ressemblent. À l'échelle intraspécifique, toutes les aigrettes roussâtres ont choisi des groupes de leurres qui possèdent leur propre couleur de plumage. Nos résultats indiquent que la coloration du plumage attire les espèces de plumage semblable, mais que le plumage blanc n'attire pas toutes les espèces d'échassiers. Le plumage blanc peut faciliter la formation des volées chez certaines espèces, mais il n'attire pas de façon universelle tous les oiseaux échassiers qui varient en taille et en couleur de plumage.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2005-05-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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