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Multiple paternity in the western terrestrial garter snake, Thamnophis elegans

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Multiple paternity may be a widespread phenomenon in snakes, but studies to date are inadequate for assessing the effect that phylogeny may have on paternity. Hypothetical mechanisms responsible for polyandry in snakes include intersexual conflicts and avoidance of genetic incompatibilities due to inbreeding. We analysed the offspring of six litters of western terrestrial garter snakes (Thamnophis elegans (Baird and Girard, 1853)) using microsatellite DNA polymorphisms. We directly detected multiple paternity in half of the litters, one of which exhibited triple paternity, and substantial skew of paternal contributions in all multiply sired litters. Females producing multiply sired offspring were heavier postpartum and produced larger litters, suggesting that larger females that invest more in reproduction are more likely to be multiply mated, a result supporting the hypothesis that polyandry is due to intersexual conflict. Continued investigations of paternity patterns within this genus are under way, but if the factors driving polyandry in snakes are to be identified, controlled laboratory crosses are required.

La paternité multiple peut être un phénomène répandu chez les couleuvres, mais jusqu'à maintenant les études n'ont pas réussi à évaluer l'effet possible de la phylogénie sur la paternité. Les mécanismes évoqués pour expliquer la polyandrie chez les couleuvres incluent les conflits entre les sexes et l'évitement d'incompatibilités génétiques dues à la consanguinité. Nous avons analysé l'ascendance dans six portées de la couleuvre de l'Ouest (Thamnophis elegans (Baird et Girard, 1853)) à l'aide de polymorphismes de l'ADN microsatellite. Nous avons détecté directement des paternités multiples dans la moitié des portées, dont l'une avec une triple paternité; dans toutes les portées à paternité multiple, la paternité est répartie bien inégalement. Les femelles qui produisent des portées à paternité multiple sont plus lourdes après la mise bas et produisent des portées plus grandes, ce qui laisse croire que les femelles plus grandes qui investissent plus dans leur reproduction ont plus de chances de s'accoupler plusieurs fois; ces données appuient l'hypothèse qui veut que la polyandrie s'explique par les conflits entre les sexes. Des études se poursuivent sur les patrons de paternité dans ce genre; cependant, pour réussir à élucider les facteurs qui expliquent la polyandrie chez les couleuvres, il faudra procéder à des croisements contrôlés en laboratoire.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2005-05-01

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