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Causes of offspring mortality in the Antarctic fur seal, Arctocephalus gazella: the interaction of density dependence and ecosystem variability

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Abstract:

Rates of pup production and causes of pup mortality, recorded in a designated study colony on Bird Island, South Georgia, from 1989 to 2003, were used to evaluate the factors influencing the growth of the population of Antarctic fur seals, Arctocephalus gazella (Peters, 1875). The mean number of pups produced per year was 680 (range 444–822) with a mean survival rate of 77.6% (range 52.6%–92.8%). Starvation, arising from reduced food availability within the mothers' foraging area, was the most frequently recorded cause of death and was positively correlated with the overall rate of pup survival, although it showed no relationship with the number of pups produced. However, traumatic injury showed a local relationship with seal density, increasing significantly with increasing numbers of seals born. This suggests that environmental processes that reduce the availability of prey to lactating mothers, rather than space limitation within colonies, are the limiting factor in the population increase of Antarctic fur seals at South Georgia. The spatial scales over which such processes operate, relative to the local-scale effects of densities of animals within colonies, have important implications for the future expansion of the population and the resultant trophodynamic interactions.

Les taux de production des petits et les causes de mortalité des petits enregistrés dans une colonie désignée d'étude d'otaries à fourrure antarctiques, Arctocephalus gazella (Peters, 1875), sur l'île Bird, Géorgie du Sud, de 1989 à 2003, nous ont servi à évaluer les facteurs qui influencent la croissance de la population. Le nombre moyen de petits produits par année est 680 (étendue 444–822) et le taux moyen de survie est de 77,6 % (étendue 52,6 % – 92,8 %). La disette, causée par une disponibilité réduite d'aliments dans l'aire de recherche de nourriture des mères, est la cause de mortalité la plus souvent mentionnée; elle est en corrélation positive avec le taux global de survie des petits, mais elle n'est pas reliée au nombre de petits produits. Les blessures traumatiques sont, par ailleurs, fonction de la densité des otaries à l'échelle locale et elles deviennent plus nombreuses à mesure que le nombre de naissances augmente. Ces résultats laissent croire que les processus environnementaux qui réduisent la disponibilité des proies aux mères nourricières, plutôt que le manque d'espace dans les colonies, sont les facteurs de contrôle de la croissance de population des otaries à fourrure antarctiques en Géorgie du Sud. Les échelles spatiales auxquelles ces processus fonctionnent, plutôt que les échelles locales des effets des densités des animaux dans les colonies, sont de grande importance pour comprendre l'expansion future de la population et les interactions trophodynamiques qui en résulteront.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2005

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nrc/cjz/2005/00000083/00000004/art00011
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