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Plant-wax alkanes as seasonal markers of red deer dietary components

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Abstract:

n-Alkanes are long-chain hydrocarbons commonly occurring in plant cuticles that can be recovered in herbivore faeces. Differences among plant species in their content of cuticular wax n-alkanes can be exploited to estimate diet composition of herbivores. n-Alkanes have been used mainly in domesticated herbivores feeding on relatively simple diets over short-term periods. Extending the method to wild herbivores feeding on seasonal complex diets is possible provided that n-alkanes act as effective dietary component markers in different seasons. The n-alkane content of browse species and herbage layer and of faeces of red deer (Cervus elaphus L., 1758) males and females in a region with a Mediterranean climate is described. Information on the n-alkane content of plant species was related to that of faeces to estimate the diet composition of red deer. Plant species had distinct n-alkane contents, some of which varied seasonally. The n-alkane content of faeces also varied seasonally and between red deer sexes. Both red deer males and females had relatively high proportion of browse in their diets during summer and of herbage layer in spring, as shown by other studies in Mediterranean environments.

Les n-alcanes sont des hydrocarbures à longue chaîne qui sont ordinairement présents dans les cuticules des plantes et qui se retrouvent dans les fèces des herbivores. Les différences de contenus en n-alcanes des cires cuticulaires des différentes espèces de plantes peuvent servir à estimer la composition du régime alimentaire des herbivores. Les n-alcanes ont servi à cette fin surtout chez les animaux domestiques à régime alimentaire relativement simple, sur de courtes périodes. Il est possible d'étendre la méthodologie aux herbivores sauvages qui ont un régime alimentaire complexe à variation saisonnière à la condition que les n-alcanes puissent servir de marqueurs efficaces des composantes alimentaires dans les différentes saisons. Nous décrivons le contenu en n-alcanes des espèces de brout, des plantes de la strate herbacée et des fèces de mâles et de femelles du cerf élaphe (Cervus elaphus L., 1758) dans une région à climat méditerranéen. Les données sur le contenu en n-alcanes des espèces de plantes ont été mises en relation avec celles des fèces afin d'estimer le régime alimentaire du cerf élaphe. Les espèces de plantes ont des contenus en n-alcanes distinctifs, dont certains varient selon la saison. Le contenu en n-alcanes des fèces varie aussi selon la saison et d'un sexe à l'autre. Les mâles et les femelles ont tous deux une proportion relativement élevée de brout dans leur régime durant l'été et de plantes herbacées au printemps, comme l'ont déjà signalé d'autres études faites en milieu méditerranéen.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2005-03-01

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