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Population dynamics of the endangered mountain ecotype of woodland caribou (Rangifer tarandus caribou) in British Columbia, Canada

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Abstract:

We used census results and radiotelemetry locations of >380 collared individuals sampled over the entire distribution of the endangered mountain ecotype of woodland caribou (Rangifer tarandus caribou (Gmelin, 1788)) in British Columbia, Canada, to delineate population structure and document the size and trend of the identified populations. We also describe the spatial pattern of decline and the causes and timing of adult mortality and provide estimates of vital rates necessary to develop a population viability analysis. Our results indicate that the abundance of mountain caribou in British Columbia is declining. We found adult female annual survival rates below annual survival rates commonly reported for large ungulates. The major proximate cause of population decline appears to be predation on adult caribou. Spatial patterns of population dynamics revealed a continuous range contraction and an increasing fragmentation of mountain caribou into smaller, isolated subpopulations. The population fragmentation process predominantly occurs at the outer boundaries of the current distribution. Our results indicate that recovery strategies for mountain caribou should be directed at factors contributing to the fragmentation and isolation of mountain caribou populations as well as management strategies aimed at increasing adult survival.

Des données d'inventaire et des coordonnées obtenues par radiotélémétrie pour >380 individus munis de colliers émetteurs provenant de toute l'aire de répartition de l'écotype menacé du caribou de montagne (Rangifer tarandus caribou (Gmelin, 1788)) en Colombie-Britannique, Canada, nous ont servi à décrire la structure des populations et déterminer la taille et la tendance des populations identifiées. Nous décrivons aussi le pattern spatial du déclin et les causes et la phénologie de la mortalité des adultes et nous fournissons des estimations des taux vitaux requis pour faire une analyse de viabilité de la population. Nos résultats indiquent un déclin de l'abondance des caribous de montagne en Colombie-Britannique. Les taux annuels de survie des femelles adultes sont inférieurs à ceux qui sont couramment signalés chez les grands ongulés. La cause principale immédiate du déclin de la population semble être la prédation subie par les caribous adultes. Les patterns spatiaux de la dynamique de la population indiquent une réduction constante de l'aire de répartition et une fragmentation croissante des caribous de montagne en sous-populations plus petites et isolées. Le processus de fragmentation de la population se produit aux limites externes de la répartition actuelle. Nos résultats indiquent que les stratégies de récupération du caribou de montagne doivent cibler les facteurs qui contribuent à la fragmentation et à l'isolement des populations de caribous de montagne, en plus de mettre sur pied des stratégies de gestion propres à augmenter la survie des adultes.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2005-03-01

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