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Blubber fatty acids of gray seals reveal sex differences in the diet of a size-dimorphic marine carnivore

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Abstract:

Sex differences in foraging behaviour have been attributed to size dimorphism, niche divergence, and sex-specific fitness-maximizing strategies. Although sex differences in diving behaviour of marine carnivores are thought to result in sex differences in diet, this is not known for any species over temporal scales relevant to life-history characteristics. We examined blubber fatty acid (FA) profiles of gray seals, Halichoerus grypus (Fabricius, 1791), a sexually size-dimorphic species in which sex differences in foraging behaviour have been observed. FA profiles reflect prey consumed over a period of weeks or months. FA profiles of adult males and females varied significantly by season but there was a season by sex interaction, indicating that seasonal changes in diet differed by sex. FA profiles of adults also varied interannually, with a significant sex by year interaction. Interannual variability may have been a response to changes in ocean-bottom temperatures affecting prey availability or changes in prey abundance. Adult FA profiles differed from those of 6-month-old juveniles; however, there was no evidence of sex differences in the diet of younger animals. Our results indicate that sex differences in the foraging behaviour of adults are reflected in differences in diet at multiple temporal scales.

Les différences sexuelles dans le comportement de recherche de nourriture ont été expliquées par le dimorphisme sexuel, la divergence des niches et les stratégies spécifiques au sexe d'optimization de la fitness. Bien que les différences sexuelles de comportement de plongée des carnivores marins entraînent, croit-on, des différences sexuelles de régime alimentaire, le phénomène n'a pas été étudié chez aucune espèce aux échelles temporelles appropriées aux caractéristiques du cycle biologique. Nous avons déterminé les profils des acides gras (FA) du lard de phoques gris, Halichoerus grypus (Fabricius, 1791), une espèce à dimorphisme sexuel chez laquelle on a observé des différences de comportement de recherche de nourriture. Les profils de FA reflètent les proies consommées sur une période de semaines ou de mois. Les profils FA des mâles adultes et ceux des femelles adultes diffèrent significativement d'une saison à l'autre, mais il y a un effet combiné du sexe et de la saison qui indique que les changements saisonniers de régime alimentaire varient selon le sexe. Les profils de FA varient aussi d'une année à l'autre, avec un effet combiné du sexe et de l'année. La variabilité d'une année à l'autre peut être une réaction aux changements de la température du fond de l'océan qui affectent la disponibilité des proies ou alors à des changements d'abondance des proies. Les profils de FA des adultes sont différents de ceux des jeunes de 6 mois, mais il n'y a pas d'indication de différences sexuelles dans l'alimentation des jeunes animaux. Nos résultats montrent que les différences sexuelles de comportement de recherche de nourriture entraînent des différences de régime alimentaire à plusieurs échelles temporelles.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2005

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