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Browse site selection by snowshoe hares: effects of food supply and predation risk

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Abstract:

If snowshoe hares (Lepus americanus Erxleben, 1777) change their foraging behaviour through the population cycle as food supply and predation pressure change, these shifts could contribute to their population cycles by affecting survival and reproduction. We examined whether hares change their foraging movements and browse site selection in response to manipulations of food addition and predator reduction during a cyclic low phase. Snowshoe hares on sites with supplemental rabbit chow ate fewer species per site and preferred to browse in slightly denser cover than unfed hares. Differences in foraging behaviour were linked to season and site characteristics. Snowshoe hares moved similar distances and spent similar amounts of time per browse site in the presence and absence of terrestrial predators. Hares protected from predators used slightly more browse sites in thick cover, but this pattern was partially due to differences in availability. The absence of terrestrial predators had little effect on snowshoe hare foraging behaviour; instead, browse distribution patterns explained most of the behavioural variation. Thus, the predicted patterns in response to the manipulations did not occur, and our results challenge the idea that changes in snowshoe hare foraging behaviour contribute to their cyclic dynamics.

Si les lièvres d'Amérique (Lepus americanus Erxleben, 1777) modifient leur comportement de recherche de nourriture à mesure que la quantité de nourriture disponible et la pression de prédation changent au cours de leur cycle démographique, ces changements pourraient contribuer à ces mêmes cycles démographiques en affectant la survie et la reproduction. Nous examinons si les lièvres modifient leurs déplacements de recherche de nourriture et leur sélection de sites de broutage en réaction à des manipulations d'addition de nourriture et de réduction des prédateurs durant une période de faible densité du cycle démographique. Les lièvres dans les sites recevant des suppléments de moulée pour lapins broutent moins d'espèces par site et préfèrent se nourrir dans des endroits à couverture végétale légèrement plus dense que les lièvres qui ne reçoivent pas de supplément de nourriture. Les différences de comportement alimentaire varient en fonction de la saison et des caractéristiques du site. En l'absence de prédateurs terrestres ou en leur présence, les lièvres se déplacent sur les mêmes distances et passent un temps similaire dans les différents sites de broutage. Les lièvres protégés de la prédation ont légèrement plus de sites de broutage dans les zones à couverture végétale dense, mais le phénomène s'explique en partie par des différences de disponibilité. L'absence de prédateurs terrestres a peu d'impact sur le comportement alimentaire des lièvres; au contraire, les patterns de répartition du brout expliquent la majorité de la variation du comportement. Les patterns prédits en réaction aux manipulations ne se sont pas produits et nos résultats mettent en doute l'idée que les changements de comportement alimentaire contribuent à la dynamique des cycles démographiques chez le lièvre d'Amérique.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2005

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