Factors influencing the diving behaviour of fish-eating killer whales: sex differences and diel and interannual variation in diving rates

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Abstract:

Diving behaviour of air-breathing vertebrates may be influenced by a variety of factors including age, body size, and changes in prey behaviour and (or) abundance over both short and long timescales. We studied the diving behaviour of a highly sexually dimorphic odontocete cetacean, the killer whale, Orcinus orca (L., 1758), using suction-cup-attached time-depth recorders (TDRs). We tested the hypotheses that dive rates (no. of dives/h greater than or equal to specific depths) of fish-eating killer whales varied between males and females, with age, between day and night, and among pods and years. Data were used from 34 TDR deployments between 1993 and 2002 in the inshore waters of southern British Columbia, Canada, and Washington, USA. Dive rates did not change with age or differ among pods or between males and females, although analyses restricted to adults showed that adult males dove deep significantly more frequently than adult females during the day. For all whales, dive rates and swim speeds were greater during the day than at night, suggesting decreased activity levels at night. Dive rates to deeper depths during the day decreased over the study, suggesting a long-term change in prey behaviour or abundance, though uncertainty regarding the diet of this population precludes determination of the cause of such changes.

Une multitude de facteurs, tels que l'âge et la taille, ainsi que des modifications des comportements et (ou) de l'abondance des prédateurs sur des échelles temporelles courtes et longues peuvent affecter le comportement de plongée des vertébrés à respiration aérienne. Nous avons étudié le comportement de plongée chez un odontocète à fort dimorphisme sexuel, l'épaulard, Orcinus orca (L., 1758), au moyen d'enregistreurs de la profondeur en fonction du temps (TDR) fixés à l'aide de ventouses. Nous avons testé l'hypothèse selon laquelle les taux de plongée (nombre de plongées/h supérieures ou égales à profondeurs déterminées) chez les épaulards piscivores varient en fonction du sexe, de l'âge, du jour et de la nuit, des groupes et des années. Les données ont été générées par l'utilisation de TDR à 34 reprises de 1993 à 2002 dans les eaux côtières du sud de la Colombie Britannique (Canada) et du Washington (É.-U.). Les taux de plongée ne varient en fonction ni de l'âge, ni du groupe, ni du sexe, bien que des analyses des adultes seuls montrent que les mâles adultes plongent en profondeur durant la journée significativement plus souvent que les femelles adultes. Chez l'ensemble des épaulards, les taux de plongée et la vitesse de nage sont plus importants le jour que la nuit, ce qui semble indiquer une activité réduite la nuit. Les taux de plongée vers les eaux plus profondes le jour ont diminué au cours de l'étude, ce qui laisse croire à des changements à long terme dans le comportement ou l'abondance des proies; des incertitudes concernant le régime alimentaire de cette population nous empêchent cependant de déterminer les causes de ces variations.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2005

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