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Genetic analysis of 16th-century whale bones prompts a revision of the impact of Basque whaling on right and bowhead whales in the western North Atlantic

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The North Atlantic right whale, Eubalaena glacialis (Müller, 1776), is one of the world's most endangered large cetaceans. It is widely believed that Basque whalers caused the most dramatic decline of this species in the western North Atlantic during the early-16th and 17th centuries. Previous osteological analysis of 17 historic bones suggested that 50% of the Basque harvest consisted of right whales and 50% of bowhead whales, Balaena mysticetus L., 1758. This 50:50 ratio has been used to estimate pre-exploitation population size, which has subsequently formed the basis of recovery goals and plans for the North Atlantic right whale. Genetic analysis of 21 bones, 13 identified as right whales and 8 as bowhead whales through osteological examination, indicates that in fact only 1 bone was a right whale and 20 were bowhead whales. Additionally, preliminary microsatellite analyses of this specimen are not consistent with the hypothesis that whaling resulted in the low genetic variation found in this species today. These results differ from what would be expected based on any previous view of Basque whaling, and raise questions regarding the impact of Basque whaling on this species.

La baleine franche du nord, Eubalaena glacialis (Müller, 1776), est l'un des grands cétacés les plus menacés au monde. On croit généralement que les baleiniers basques sont responsables du déclin le plus spectaculaire de l'espèce dans l'ouest de l'Atlantique nord durant les 16e et 17e siècles. Des analyses ostéologiques antérieures de 17 os de cette période avaient indiqué que les captures des basques consistaient en 50 % de baleines franches du nord et 50 % de baleines franches boréales, Balaena mysticetus L., 1758. Ce rapport 50:50 a servi à estimer la taille des populations avant l'exploitation, taille qui a ensuite été utilisée pour fixer les objectifs et les plans de récupération de la baleine franche du nord dans l'Atlantique nord. L'analyse génétique de 21 os, 13 identifiés par examen ostéologique comme appartenant à la baleine franche du nord et 8 à la baleine franche boréale, révèle que 1 seul os appartient à la baleine franche du nord et 20 à la baleine franche boréale. De plus, les résultats d'une analyse préliminaire des locus microsatellites de ce spécimen ne s'accordent pas avec l'hypothèse selon laquelle la chasse des baleines est la cause de la faible variation génétique observée actuellement chez la baleine franche du nord. Ces données ne correspondent pas à nos attentes basées sur les évaluations antérieures de la chasse à la baleine par les basques et elles suscitent des questions sur l'impact de la chasse par les basques sur la baleine franche du nord.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2004

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