Body temperatures of leatherback turtles (Dermochelys coriacea) in temperate waters off Nova Scotia, Canada

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The leatherback sea turtle, Dermochelys coriacea (Vandelli, 1761), has the most extensive range of any reptile, migrating from tropical and subtropical nesting areas to distant foraging habitats, including those in temperate and even boreal waters. This implies flexible thermal functioning. It has been inferred that leatherbacks support active foraging by keeping warm in cold water, rather than becoming lethargic as other marine turtles do. However, data consistent with this view have come from captive turtles in unnatural and stressful conditions. In the present case, foraging leatherbacks were captured at sea off Nova Scotia and their body temperature recorded within 10 min, before such large animals could change their body temperatures appreciably. Mean excess temperature over that of the sea surface (15.0–16.7 °C) averaged 8.2 °C. These results attest to, but underestimate, the capacity of free-swimming leatherbacks to keep warm in northern waters, as data from another turtle that was instrumented to record ocean temperature while diving revealed that leatherbacks foraging in this area at the same time of year may spend 40% of their time diving to waters cooler than the surface.

La tortue luth, Dermochelys coriacea (Vandelli, 1761), possède l'aire de répartition la plus étendue de tous les reptiles, car elle migre de son aire de nidification tropicale ou subtropicale vers ses habitats lointains de recherche de nourriture qui incluent les eaux tempérées et même les eaux boréales. Un tel comportement suppose un fonctionnement thermique flexible. On en a déduit que les tortues luths maintiennent leur recherche active de nourriture en demeurant chaudes en eau froide, plutôt que léthargiques comme les autres tortues marines. Cependant, les données qui appuient cette hypothèse proviennent de tortues en captivité dans des conditions artificielles et éprouvantes. Dans cette étude, nous avons capturé des tortues en train de se nourrir en mer au large de la Nouvelle-Écosse et nous avons mesuré leur température corporelle dans un délai de moins de 10 min, avant que des animaux de cette taille n'aient le temps de subir une modification de leur température corporelle. Leur température moyenne est de 8,2 °C supérieure en moyenne à celle de la surface de la mer (15,0–16,7 °C). Ces données confirment, tout en la sous-estimant, la capacité des tortues luths en nage libre à se maintenir chaudes dans les eaux nordiques; en effet, des données provenant d'une autre tortue luth porteuse d'un enregistreur de température pendant la plongée indiquent que les tortues luths qui recherchent leur nourriture dans la même région au même moment de l'année peuvent passer 40 % de leur temps à plonger dans des eaux qui sont plus froides que les eaux de surface.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2004

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