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Autumn diet of harbour seals (Phoca vitulina) at Prins Karls Forland, Svalbard, assessed via scat and fatty-acid analyses

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This study used hard-part analyses from scats (n = 117) and stomachs (n = 3) to investigate the diet of high Arctic harbour seals (Phoca vitulina L., 1758) living on Prins Karls Forland, Svalbard, in early autumn. Additionally, it compared the results of fatty-acid analyses of the seals' blubber versus that of potential prey with the findings of the more traditional diet assessment method. Svalbard harbour seals appear to be opportunistic, polyphagous feeders similar to the situation in other parts of their range. Members of the cod-family, and secondarily the sculpin-family, dominated the diet of harbour seals on Svalbard. Small fish comprised most of the diet of the harbour seals; invertebrates appeared to be insignificant. Atlantic cod (Gadus morhua L., 1758) was the most important species in the diet in terms of biomass, whereas polar cod (Boreogadus saida (Lepechin, 1774)) was the most frequently consumed prey. Our comparison between hard-part diet analyses and fatty acids is far from definitive, but it indicates a general influence of the diet on the fatty-acid composition of the inner blubber layer. However, it also suggests systematic selective processes in the incorporation of fatty acids into the blubber. Observed differences between the fatty-acid composition of the different blubber layers and possible differences between sex and age classes warrant further investigation.

Nous avons analysé les structures dures dans les fèces (n = 117) et les estomacs (n = 3) afin d'étudier le régime alimentaire de phoques veaux marins (Phoca vitulina L., 1758) du haut-arctique vivant à Prins Karls Forland, à Svalbard, au début de l'automne. De plus, nous avons comparé les résultats d'analyses d'acides gras du lard des phoques et de leurs proies potentielles avec les résultats des méthodes plus traditionnelles d'évaluation du régime alimentaire. Les phoques veaux marins de Svalbard semblent être des polyphages opportunistes, comme ailleurs dans leur aire de répartition. Le régime alimentaire des phoques veaux marins de Svalbard est dominé par les poissons de la famille de la morue et secondairement de la famille du chabot. Le régime des phoques comprend surtout des poissons de petite taille; l'importance des invertébrés est insignifiante. La morue franche (Gadus morhua L., 1758) est l'espèce la plus importante en ce qui a trait à la biomasse, alors que le saïda franc (Boreogadus saida (Lepechin, 1774)) est la proie la plus fréquemment consommée. Notre comparaison de l'analyse des structures dures et de l'analyse des acides gras est loin d'être définitive, mais elle montre une influence générale du régime alimentaire sur la composition en acides gras de la couche interne de lard. Elle indique aussi, cependant, l'existence de processus sélectifs systématiques dans l'incorporation des acides gras dans le lard. Les différences observées dans la composition en acides gras des différentes couches de lard et les différences possibles entre les sexes et les différentes classeâge requièrent des études supplémentaires.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2004-08-01

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