Long-distance movements of harbour seals (Phoca vitulina) from a seasonally ice-covered area, the St. Lawrence River estuary, Canada

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Abstract:

Previous studies of harbour seal (Phoca vitulina L., 1758) movements indicate that this species is relatively sedentary throughout the year. However, few investigations have examined their movements and seasonal distribution patterns in ice-covered areas. This study used spatial analysis of ice data and movement data from harbour seals collected via satellite (n = 7) and VHF radiotelemetry (n = 15) to explore this species' spatial use patterns in a seasonally ice-covered region, the St. Lawrence River estuary, Canada. When solid ice formed within the bays of the estuary, four of the seven satellite-tagged animals (all adult males) left their summer haul-out areas, migrating 266 ± 202 km (range 65–520 km) to over-wintering sites. The seals exhibited preference for areas of light to intermediate ice conditions during the winter months; at least six of the seven seals occupied areas with lighter ice conditions than those that prevailed generally in the study area. Evidence of high abundance of potential prey for harbour seals in the estuary during winter suggests that reduced availability of adequate food resources is not the primary factor which influences the movement and distribution patterns of harbour seals. Movement patterns observed during the ice-free period concur with previously reported harbour seal behaviour; the seals remained near the coast (<6.1–11.0 km from shore) in shallow water areas (<50 m deep in 100% VHF and 90% SLTDRs (satellite-linked time-depth recorders)) and travelled only short distances (15–45 km) from capture sites. None of the VHF- or satellite-tagged seals crossed the 350 m deep Laurentian channel, which suggests that this deep body of water might represent a physical barrier to this coastal population.

Des études antérieures des déplacements du phoque commun (Phoca vitulina L., 1758) indiquent que l'espèce est relativement sédentaire tout au cours de l'année. Cependant, peu de travaux ont examiné les déplacements et les patrons de répartition saisonnière dans les régions couvertes de glace. Notre étude effectue une analyse spatiale des données sur la glace et sur les déplacements des phoques récoltées par satellite (n = 7) et par radio-télémétrie VHF (n = 15) afin d'explorer les patterns d'utilisation de l'espace chez cette espèce dans l'estuaire du Saint-Laurent, Canada, une région couverte de glace pendant une partie de l'année. Lorsque la glace solide s'est formée dans les baies de l'estuaire, quatre des sept phoques porteurs d'un émetteur satellite (tous des mâles adultes) ont quitté leurs échoueries d'été pour migrer sur 266 ± 202 km (étendue, 65–520 km) pour rejoindre leurs sites d'hiver. Les phoques ont démontré une préférence pour les endroits où la glace est mince ou moyennement épaisse durant les mois d'hiver; au moins six des sept phoques ont occupé des sites ayant des conditions de glace moins rigoureuses que celles qui prévalaient généralement dans la région d'étude. Il semble exister une forte abondance de proies potentielles pour les phoques dans l'estuaire durant l'hiver; il ne semble donc pas qu'une baisse de la disponibilité des ressources alimentaires adéquates soit le facteur explicatif principal des déplacements et des patrons de répartition des phoques. Les patrons de déplacement observés durant la période sans glace concordent avec les comportements décrits antérieurement chez le phoque commun; les phoques restent près de la côte (<6,1–11,0 km de la rive) en eau peu profonde (<50 m de profondeur chez 100 % VHF et 90 % SLTDR (enregistreur de durée et de profondeur relié à un satellite)) à <50 m de profondeur) et effectuent seulement de courts déplacements (15–45 km) à partir des sites de capture. Aucun des phoques porteurs d'un émetteur VHF ou satellite n'a traversé le chenal Laurentien profond de 350 m, ce qui laisse croire que cette masse d'eau profonde pourrait constituer une barrière physique pour cette population côtière.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2004

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