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Should I brood or should I hunt: a female barn owl's dilemma

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While brooding, many female raptors rely exclusively on food provisioning from males. Thus, they may forego hunting until young are about half grown before exiting the nest to undertake a first foraging trip. To investigate the mechanisms that trigger this first foraging exit, we analysed nest food provisioning, female body mass change, and nestling and female food requirements in regard to exit date in five pairs of barn owls, Tyto alba (Scopoli, 1769), nesting in eastern France. Adult mass and behaviour were monitored using an automated weighing system and a video camera. Our results indicate that the first foraging exit of the female occurs about 15 days after the hatching of the first egg. This reinitiation of foraging occurs at about the same time that male food provisioning no longer matches nestling food requirements — about 17 days after the hatching of the first egg. Thus the timing of the female's first hunting trip may be primarily adjusted to a discrepancy between brood food requirements and available food supply. Additionally, we found that females started to lose mass, on average, 6 days before their first hunting trip through a reduction of food intake, and we discuss the potential mechanisms and implications.

Au cours de l'incubation, les femelles de rapaces dépendent quasi-exclusivement de l'apport alimentaire du mâle et ne sortent chasser pour la première fois que lorsque les jeunes ont terminé environ la moitié de leur croissance au nid. Afin d'isoler les mécanismes qui conduisent la femelle à sortir chasser pour la première fois, nous avons analysé les apports de proies au nid, les changements de masse corporelle de la femelle, ainsi que les besoins alimentaires de la nichée (avec ou sans ceux de la femelle) en relation avec la date de sortie. La masse et le comportement de reproduction de cinq couples de chouettes effraies, Tyto alba (Scopoli, 1769), ont été suivis dans l'est de la France grâce à l'utilisation d'un système de pesée automatisée couplé à une acquisition vidéo. Au cours de notre étude, la sortie de la femelle a eu lieu en moyenne 15 jours après l'éclosion du premier œuf de la couvée au moment où les besoins de la nichée dépassent l'apport en proies au nid par le mâle, soit environ 17 jours après la première éclosion. Nous montrons que la première sortie de chasse de la femelle pour ses poussins a lieu principalement en réponse à une insuffisance des apports en proies par le mâle par rapport aux besoins de la nichée. Nous avons aussi montré que les femelles commencent à perdre de la masse du fait d'une réduction de leur prise alimentaire en moyenne 6 jours avant leur première chasse et nous discutons les mécanismes et implications de ce changement de masse.

Document Type: Research Article

Publication date: 2004-07-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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