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Foraging patterns of male and female Double-crested Cormorants nesting in the Columbia River estuary

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Abstract:

The nesting colony of Double-crested Cormorants, Phalacrocorax auritus (Lesson, 1831), on East Sand Island in the Columbia River estuary is currently the largest for this species on the Pacific Coast of North America. We used radiotelemetry to investigate the spatial and temporal foraging patterns of nesting cormorants to better understand how this colony of piscivores meets its resource needs. We determined that nesting adults tended to forage >5 km from the colony and foraging distribution was distinctly different between the sexes. On average, males commuted nearly twice the distance to forage compared with females. Females typically foraged in the estuarine mixing zone, reportedly the region of the estuary with the greatest densities of schooling fishes, while males tended to commute more than 15 km to forage in the freshwater zone. Foraging intensity of both sexes varied by time of day, tide stage, and tide series; foraging generally intensified during ebb tides. These gender differences in foraging patterns, combined with the ability to forage at considerable distance from the colony on a wide variety of prey, may allow this large and growing colony to remain productive while potentially competing for food with many thousands of other piscivorous waterbirds that use East Sand Island.

La colonie de cormorans à aigrettes, Phalacrocorax auritus (Lesson, 1831), qui niche sur l'île East Sand dans l'estuaire du Columbia est actuellement la colonie la plus importante de cette espèce sur la côte pacifique de l'Amérique du Nord. La radio-télémétrie nous a servi à étudier les patterns spatiaux et temporels de recherche de nourriture des cormorans qui y nichent afin de comprendre comment cette communauté de piscivores réussit à combler ses besoins alimentaires. Les adultes qui nichent ont tendance à rechercher leur nourriture à plus de 5 km de la colonie et la répartition des activités de recherche de nourriture est nettement différente en fonction des sexes. Pour se nourrir, les mâles effectuent des navettes en moyenne deux fois plus importantes que celles des femelles. Les femelles se nourrissent ordinairement dans la zone de mélange de l'estuaire, la région qui posséderait les plus fortes de densités de bancs de poissons, alors que les mâles ont tendance à se déplacer sur des distances de 15 km pour se nourrir en eau douce. L'intensité de la quête de nourriture chez les deux sexes varie en fonction de l'heure du jour, l'état de la marée et le cycle annuel des marées; la recherche de nourriture est généralement plus intense durant les marées basses. Les différences dans la recherche de nourriture reliées au sexe, ainsi que la capacité de se nourrir d'une gamme étendue de proies à des distances considérables de la colonie, peuvent permettre à cette grande colonie en expansion de maintenir sa productivité, alors qu'elle fait potentiellement compétition à plusieurs autres milliers d'oiseaux aquatiques piscivores qui utilisent aussi la région de l'île East Sand.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2004

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