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Chemosensory predator recognition induces defensive behavior in the slow-worm (Anguis fragilis)

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Abstract:

Many antipredator adaptations are induced or mediated by the ability of the prey to recognize chemical cues from the predator. This ability is particularly advantageous for organisms whose environment precludes the effective use of other sensory systems, such as fossorial lizards. We tested the ability of the slow-worm, Anguis fragilis Linnaeus, 1758, a semifossorial legless lizard, to detect and discriminate chemical stimuli arising from potential predators. We compared rates of tongue-flicks to swabs impregnated with scents from the smooth snake (Coronella austriaca Laurenti, 1768), a sympatric predator, the grass snake (Natrix natrix (Linnaeus, 1758)), a sympatric but non-saurophagous predator, and the three-toed skink (Chalcides striatus (Cuvier, 1829)), a sympatric insectivorous, and thus innocuous, skink. Differential tongue-flick rates suggest that scents of smooth snakes were recognized by slow-worms. Moreover, scents of smooth snakes were quickly avoided and elicited defensive behaviors much more often than any other scent, suggesting that chemical cues are a reliable means of assessing the snake's presence. These chemosensory capacities would be evolutionarily advantageous to avoid predation by snakes and are likely to represent a component of the suite of adaptations associated with low-visibility habitats.

Plusieurs des adaptations contre les prédateurs sont induites ou contrôlées par la capacité de la proie de reconnaître les signaux chimiques provenant du prédateur. Cette capacité est particulièrement avantageuse pour des organismes, tels que les lézards fouisseurs, dont l'environnement ne permet pas l'usage effectif d'autres systèmes sensoriels. Nous avons évalué la capacité de l'orvet, Anguis fragilis Linnaeus, 1758, un lézard apode semi-fouisseur, à détecter et distinguer les stimulus chimiques provenant de prédateurs potentiels. Nous avons comparé les fréquences des coups de langue à la présentation de tiges imbibées d'odeurs provenant de la couleuvre lisse (Coronella austriaca Laurenti, 1768), un prédateur sympatrique, de la couleuvre à collier (Natrix natrix (Linnaeus, 1758)), un prédateur sympatrique qui ne mange pas de lézards, et du seps strié (Chalcides striatus (Cuvier, 1829)), un lézard sympatrique insectivore, donc inoffensif. D'après les différences dans les fréquences des coups de langue, il semble que les orvets reconnaissent les odeurs de la couleuvre lisse. De plus, ils évitent rapidement les stimulus provenant de couleuvres lisses et exhibent des comportements de défense, beaucoup plus qu'en réaction aux autres odeurs; les signaux chimiques sont donc des moyens fiables pour déterminer la présence des couleuvres. Dans une perspective évolutive, ces aptitudes à la chémosensibilité doivent être avantageuses pour éviter la prédation par les couleuvres et elles représentent vraisemblablement une d'une série d'adaptations associées aux habitats qui offrent une visibilité réduite.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2004

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nrc/cjz/2004/00000082/00000003/art00014
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