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Scat detection dogs in wildlife research and management: application to grizzly and black bears in the Yellowhead Ecosystem, Alberta, Canada

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Abstract:

We report the development and application of a method using domestic dogs (Canis familiaris Linnaeus, 1758) to systematically locate wildlife scat over large remote areas. Detection dogs are chosen for their strong object orientation, high play drive, and willingness to strive for a reward. Dogs were trained to detect grizzly bear (Ursus arctos Linnaeus, 1758) and black bear (Ursus americanus Pallas, 1780) scats over a 5200-km2 area of the Yellowhead Ecosystem, Alberta, Canada. DNA from scat provided the species and (for grizzly bears only) sex and individual identities of the animal at each location. Concentrations of fecal cortisol and progesterone metabolites from these same grizzly bear scats provided indices of physiological stress and reproductive activity (in females), respectively. Black and grizzly bears were most concentrated in the northern portion of the multiuse study area, where food is most abundant yet poaching-related mortality appears to be heaviest. Physiologic stress was also lowest and female reproductive activity correspondingly highest for grizzly bears in the north. The scat-based distributions corresponded to concurrently collected hair-snag data in 1999 and global positioning system radiotelemetry data (of grizzly bears) in 1999 and 2001. Results suggest that the scat dog detection methodology provides a promising tool for addressing a variety of management and research questions in the wildlife sciences.

Nous décrivons la mise au point et l'utilisation d'une méthode de détection systématique des fèces d'animaux sauvages sur de grandes surfaces éloignées à l'aide de chiens domestiques (Canis familiaris Linnaeus, 1758). Les chiens sont choisis pour cette opération d'après leur orientation marquée pour les objets, leur forte tendance à jouer et leur empressement à travailler pour des récompenses. Les chiens ont été entraînés à détecter la présence de fèces d'ours noirs (Ursus arctos Linnaeus, 1758) et de grizzlis (Ursus americanus Pallas, 1758) dans une région de 5200 km2 dans l'écosystème de Yellowhead, Alberta, Canada. L'analyse de l'ADN des fèces fournit l'identité spécifique et, pour les grizzlis seulement, le sexe et l'identité individuelle des animaux à chaque site. Les métabolites du cortisol et de la progestérone dans les fèces de ces grizzlis donnent des indices respectivement du stress physiologique et, chez les femelles, de l'activité reproductrice. Les ours noirs et les grizzlis se concentrent surtout dans la portion nord de cette région à usages multiples qui a servi à notre étude; la nourriture y est plus abondante, bien que la mortalité reliée au braconnage semble y être plus importante. Chez les grizzlis de la région nord, il y a un minimum de stress physiologique et, chez les femelles, un maximum correspondant d'activité reproductrice. La répartition déterminée à partir des fèces correspond à celle obtenue par des récoltes simultanées de touffes de poils arrachées en 1999 et des données sur les grizzlis obtenues par radiotélémétrie du système de positionnement global en 1999 et en 2001. Ces résultats indiquent que l'utilisation de chiens pour la détection de fèces est une méthodologie prometteuse pour répondre à de nombreuses question de gestion et de recherche dans les disciplines qui s'intéressent à la faune sauvage.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: March 1, 2004

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nrc/cjz/2004/00000082/00000003/art00011
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