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Orientation and drifting behaviour of bumblebees (Hymenoptera: Apidae) in commercial tomato greenhouses

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A novel environment lacking in directional cues may present orientation challenges to foraging bees. We examined orientation and drifting behaviour of Bombus occidentalis Greene and Bombus impatiens Cresson, the two major bumblebee pollinators of greenhouse tomatoes in British Columbia. Our objectives were to establish the extent and frequency of bee drift into foreign colonies and to examine the potential of nest entrance patterns and landmarks to reduce drift in commercial greenhouses. On average, 28% of marked bumblebees drifted into foreign hives, making up 0.3%–34.8% of the population in those colonies. Bees drifted towards the top position when hives were vertically stacked. The use of simple black and white patterns and large landmarks did not affect the number of drifting bees, suggesting that disorientation is not a major contributor to drift or to the substantial loss of adult bees from colonies during their first week in a greenhouse. Bees had decreased foraging times when landmarks were present in the greenhouse and showed a marginally but not significantly increased rate of pollen input to colonies. These studies contribute to understanding bumblebee behaviour in a novel environment and determining whether orientation cues are feasible management options to reduce drift and potential bee loss.

Un environnement nouveau sans points de repère peut poser des problèmes d'orientation à des abeilles en quête de nourriture. Nous avons observé les comportements d'orientation et de dérive chez Bombus occidentalis Greene et Bombus impatiens Cresson, les deux bourdons d'importance pour la pollinisation des tomates de serre en Colombie-Britannique. Nos objectifs étaient d'établir l'importance et la fréquence de la dérive des bourdons vers des colonies étrangères et d'évaluer l'effet potentiel des patterns visuels à l'entrée des nids et des points de repère sur la réduction de la dérive dans les serres commerciales. En moyenne, 28 % des bourdons marqués dérivent vers des ruches étrangères, ce qui représente 0,3 % à 34,8 % de la population de ces colonies. Quand les ruches sont empilées verticalement, les bourdons dérivent vers la position la plus élevée. L'utilization de patterns simples noirs et blancs et de points de repère de grande taille n'affecte pas le nombre de bourdons qui dérivent, ce qui laisse croire que la désorientation n'est pas une cause importante de la dérive ou de la perte considérable de bourdons adultes dans les colonies durant leur première semaine dans une serre. Lorsqu'il y a des points de repère dans la serre, les bourdons réduisent leur temps de recherche de nourriture et augmentent de façon marginale, mais non significative, leur taux d'apport de pollen dans les colonies. Ces observations améliorent notre compréhension du comportement des bourdons dans un environnement nouveau et permettent d'évaluer si l'utilization de points de repère est un outil de gestion utile pour réduire la dérive et la perte potentielle de bourdons.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2004

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