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Visual health assessment of North Atlantic right whales (Eubalaena glacialis) using photographs

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Abstract:

Although trends in reproduction, mortality, and entanglement events have been analyzed for the endangered North Atlantic right whale (Eubalaena glacialis) population, no method has been available to assess individual right whale health. Here, we describe a technique for assessing health based on evaluation of selected physical parameters from archived photographs of right whales. A scoring system was developed to assess body and skin condition, blowhole cyamids, and rake marks in over 200 000 photographs. Comparison of body condition scores of females during calving and noncalving years found that females were significantly thinner in calving years and in the year after calving compared with the year before calving, showing that changes in body condition known to occur during the reproductive cycle can be successfully evaluated from photographs. Comparison of scores for all parameters between living whales and whales with more than a 5-year gap in sighting history ("presumed dead") found that presumed dead whales received health assessment scores indicating compromised health with body condition emerging as a key visual indicator. This health assessment method provides a new tool to monitor health trends in right whales at individual and population levels and may provide a model for assessments of other well-photographed cetaceans.

Alors qu'il a été possible d'analyser les tendances de la reproduction, de la mortalité et des incidents d'enchevêtrement chez la population menacée de la baleine franche de l'Atlantique Nord (Eubalaena glacialis), il n'y a pas de méthode disponible pour évaluer la santé des baleines individuelles. On trouvera ici une technique pour juger de l'état de santé des baleines franches d'après l'évaluation de paramètres physiques sélectionnés sur des photographies d'archive. Le développement d'un système d'attribution de points permet d'estimer la condition du corps et de la peau, la présence de cyamidés sur l'évent et celle éraflures sur plus de 200 000 photographies. La comparaison des points obtenus par les femelles pour leur condition corporelle les années de mise bas et les années sans mise bas montre qu'elles sont significativement plus maigres l'année de la mise bas et l'année suivante, en comparaison avec l'année qui précède la mise bas; il est donc possible de suivre les changements de condition corporelle qui surviennent durant le cycle reproductif à partir de photographies. La comparaison des points obtenus pour toutes les caractéristiques entre les baleines vivantes et les baleines qui n'ont pas été observées durant plus de 5 ans et qui sont présumées être mortes montre que les baleines « présumées mortes » ont obtenu des rangs plus faibles d'évaluation de santé, ce qui laisse croire à un état de santé détérioré dont le principal indicateur visuel est la condition corporelle. Cette méthode d'évaluation de la santé fournit un nouvel outil pour suivre l'évolution de la santé chez les baleines franches, tant chez l'individu que chez la population et peut fournir un modèle pour l'évaluation d'autres cétacés fréquemment photographiés.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2004

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nrc/cjz/2004/00000082/00000001/art00003
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