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Ants: A food source sought by Slovenian brown bears (Ursus arctos)?

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Abstract:

In the heavily managed boreal forest of Scandinavia, ants, especially large colonies of red forest ants (Formica spp.), are abundant and brown bears (Ursus arctos) intensively feed on them. In contrast, the beech (Fagus sylvatica) forests of Slovenia provide only suboptimal habitat for ants and large ant colonies are virtually absent. To quantify how much ant use by brown bears is a matter of availability or preference, we quantified ant availability, species composition, and ant use. The estimated biomass of ants available to brown bears was very low in Slovenia compared with those in Sweden, averaging 135 vs. 9600 g/ha, respectively. Nevertheless, the frequency of occurrence of ants in Slovenian brown bear scats was high, averaging 85% and accounting for 25% of the ingested dry mass during the summer, which was nearly as much as their frequency of occurrence in Swedish brown bear scats during the summer. Although brown bears in Slovenia had year-round access to artificial feeding sites and the availability of ants is only about 1% of the biomass found in Sweden, they consumed about 50% of the quantity of ants compared with the brown bears in Sweden. Our results show that ants are an important and sought-after food source for brown bears in Slovenia, and the occurrence of ants should be considered in habitat-suitability models.

Dans la forêt boréale fortement aménagée de Scandinavie, les fourmis, particulièrement les grandes colonies de fourmis rouges des forêts (Formica spp.), sont abondantes et elles sont très utilisées comme nourriture par les ours bruns (Ursus arctos). Par contraste, les forêts de hêtres (Fagus sylvatica) de Slovénie représentent seulement un habitat suboptimal pour les fourmis et les grandes colonies de fourmis y sont à peu près absentes. La quantification de la disponibilité des fourmis, de leur composition spécifique et de l'usage qu'en font les ours nous a permis de déterminer dans quelle mesure l'utilisation que les ours bruns font des fourmis dépend de la disponibilité ou de la préférence. La biomasse estimée des fourmis disponibles aux ours bruns en Slovénie est très basse, soit en moyenne de 135 g/ha par comparaison à 9600 g/ha en Suède. Néanmoins, la fréquence de la présence de fourmis dans les fèces des ours slovènes est élevée, en moyenne de 85 % en été, ce qui représente 25 % de la masse sèche ingérée, presque autant que dans les fèces des ours bruns en Suède durant la même période. Bien que les ours bruns en Slovénie aient accès à l'année longue à des sites artificiels d'alimentation et que la disponibilité des fourmis ne représente qu'environ 1 % de la biomasse observée en Suède, les ours bruns slovènes consomment environ 50 % du nombre de fourmis mangées par les ours bruns de Suède. Nos résultats démontrent que les fourmis constituent une source de nourriture importante et recherchée pour les ours bruns de Slovénie; il faudrait donc tenir compte de leur présence dans les modèles qui cherchent à déterminer si un habitat est adéquat pour les ours.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2003

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nrc/cjz/2003/00000081/00000012/art00013
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