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Does predation risk cause snowshoe hares to modify their diets?

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Snowshoe hares (Lepus americanus) undergo a 10-year population cycle with several years of low densities. Several authors have suggested that snowshoe hares modify their foraging behaviour to reduce predation risk during the low phase, resulting in protein-poor diets and poor body condition. We test that idea by using a factorial manipulation of food supplementation and predator reduction and by examining the species composition, browse size, and nutritional quality of snowshoe hare diets during 3 years of low snowshoe hare abundance in southwestern Yukon. Our results negate the hypothesis that snowshoe hares change their diets in response to mammalian predators during the cyclic low phase. Snowshoe hares on the different treatments had diets that differed in species composition and twig sizes, but protected hares did not have higher protein diets than unprotected hares. Snowshoe hares with access to supplemental food ate more fibrous and lower protein natural browse than unfed hares, showing that they did not choose diets primarily for protein content. Instead, snowshoe hares converted a wide range of forage availabilities into similar intakes of protein and fibre, despite variation in predator presence. Our results suggest that snowshoe hares select their diets to balance the protein and fibre contents. Although sublethal effects of predators may influence cyclic dynamics, our results show that such a feedback does not occur via a nutritional mechanism, counter to previous suggestions.

Les lièvres d'Amérique (Lepus americanus) subissent des cycles démographiques de 10 ans qui comportent plusieurs années de basses densités. Divers auteurs ont suggéré que les lièvres d'Amérique modifient leur comportement de quête de nourriture de manière à réduire le risque de prédation durant la période de faible densité, ce qui résulte en des régimes alimentaires pauvres en protéines et une mauvaise condition physique. Nous avons testé cette proposition par une manipulation factorielle de l'addition de nourriture et de la réduction du nombre de prédateurs et par l'examen de la composition spécifique et de l'importance du brout ainsi que de la valeur nutritionnelle du régime alimentaire du lièvre d'Amérique durant 3 années de faibles densités du lièvre d'Amérique dans le sud-ouest du Yukon. Nos résultats contredisent l'hypothèse qui veut que les lièvres d'Amérique changent leur régime alimentaire en réaction à la présence de mammifères prédateurs pendant la phase de faible densité du cycle. Les régimes alimentaires des lièvres d'Amérique soumis aux différents traitements expérimentaux varient par leur composition spécifique et la taille des broutilles, mais les lièvres protégés n'ont pas un régime alimentaire plus riche en protéines que les lièvres exposés à la prédation. Les lièvres d'Amérique qui ont accès à des suppléments de nourriture consomment plus de brout naturel fibreux et pauvre en protéines que les lièvres non nourris, ce qui révèle qu'ils ne choisissent pas leurs aliments principalement en fonction du contenu protéinique. Au contraire, les lièvres utilisent une gamme étendue des plantes de fourrage disponibles pour obtenir des ingestions semblables de fibres et de protéines, indépendamment des variations dans la présence des prédateurs. Nos résultats laissent croire que les lièvres d'Amérique choisissent leur régime alimentaire de manière à obtenir un équilibre entre les contenus en fibres et en protéines. Bien que les effets sublétaux des prédateurs puissent affecter la dynamique des cycles, nos résultats démontrent que ces effets de rétroaction n'impliquent pas des processus alimentaires, comme on l'a suggéré antérieurement.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: December 1, 2003

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