Age and condition of deer killed by coyotes in Nova Scotia

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Abstract:

Coyote (Canis latrans) predation is a major source of mortality for white-tailed deer (Odocoileus virginianus) in many areas of northeastern North America. However, if coyotes primarily remove deer that would have died of other causes in the absence of predation (compensatory mortality), the impact of predation would be minimal regardless of the number of deer removed. We examined the carcasses of 102 white-tailed deer consumed by coyotes during winter in southwestern Nova Scotia (Queens County) and on Cape Breton Island from 1992 to 1997. Sixty-nine deer were victims of predation, five died of other natural causes, two were killed in coyote snares, two were killed on the road, two were shot and not recovered during the autumn hunting season, and one was shot and abandoned in early winter. The causes of death of the remaining 21 deer could not be determined. Fawns were overrepresented in the sample of coyote-killed deer on Cape Breton Island, but the age distribution of deer killed by coyotes in Queens County did not differ significantly from that of local road-killed deer. Femur marrow fat reserves of deer killed by coyotes appeared to be as good as or better than those of road-killed deer in the vicinity of each study area. During winter, coyotes often killed deer in situations where deer were disadvantaged either by deep snow or by poor footing on frozen lakes. This may help explain the general lack of selection of weaker animals. Our data are consistent with the idea that mortality due to coyote predation was largely additive to mortality due to other factors. However, manipulative experiments are needed to verify this conclusion.

La prédation par le coyote (Canis latrans) est une cause importante de mortalité chez le cerf de Virginie (Odocoileus virginianus) dans plusieurs régions du nord-est de l'Amérique du Nord. Cependant, si les coyotes soustraient de la population surtout les cerfs qui, en l'absence de prédation, seraient morts d'autres causes (mortalité compensatoire), l'impact de la prédation est minimal, quel que soit le nombre de cerfs retirés. Nous avons examiné les carcasses de 102 cerfs de Virginie mangés par les coyotes durant l'hiver dans le sud-ouest de la Nouvelle Écosse (comté de Queens) et l'île du Cap Breton en 1992–1997. Soixante-neuf cerfs ont été victimes de prédation, cinq sont morts d'autres causes naturelles, deux ont été capturés dans des pièges à coyotes, deux ont été écrasés sur la route, deux ont été tués à l'arme à feu et perdus pendant la saison de chasse en automne et un à été tué par arme et abandonné au début de l'hiver. La cause de la mort des 21 autres cerfs est inconnue. Il y a une surreprésentation de faons dans l'échantillon de cerfs tués par les coyotes à l'île du Cap Breton, mais dans le comté de Queens, la distribution des classes d'âges des cerfs tués par les coyotes est la même que celle des cerfs écrasés sur la route dans la région. Les réserves de graisse dans la moelle du fémur des cerfs tués par les coyotes semblent être aussi ou plus importantes que celles des cerfs tués sur la route dans les environs de chacun des sites d'étude. En hiver, les coyotes tuent souvent des cerfs qui sont en position vulnérable à cause de la profondeur de la neige ou de la surface gelée des lacs qui les fait déraper. Cela peut expliquer le manque apparent de sélection des animaux plus faibles. Nos données appuient l'idée qui veut que la mortalité due à la prédation par les coyotes en grande partie s'ajoute à la mortalité due aux autres facteurs. Cependant, seules des expériences de manipulation permettraient de vérifier cette conclusion.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2003

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