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An uneasy alliance: unequal distribution of affiliative interactions among members of a captive wolf pack

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The social groups of many vertebrates may be characterized as "uneasy alliances" that reflect tensions between benefits of group membership and costs to individual fitness among members, especially nonrelatives. The prebreeding season may be a time when these tensions become most acute and so observable for packs of gray wolves (Canis lupus). We recorded affiliative (play) interactions among two females and five males of known social ranks in a captive pack as the time of breeding approached. Substantial inequalities among pairs of wolves were apparent in frequencies of both the initiation of play and the exhibition of positive responses by recipient wolves. With the subsequent arrival of the breeding season, the pack experienced social disruption that led to the eviction of the original alpha male and a reordering of the ranks of those wolves remaining. Our data suggest that unequal affiliative interactions among pack members can be associated with (and, perhaps, even be predictive of) subsequent social disruption at a time when opportunities for personal reproduction become most available.

Les groupes sociaux chez de nombreux vertébrés peuvent se caractériser d'« alliances inconfortables » qui reflètent les tensions entre les bénéfices de l'appartenance au groupe et les coûts en perte de fitness individuel chez les membres du groupe, particulièrement chez ceux qui ne sont pas apparentés. Dans les meutes de loups gris (Canis lupus), la saison qui précède la reproduction peut être une période où ces tensions atteignent un sommet et peuvent donc être observées. À l'approche de la saison de reproduction, nous avons noté dans une meute en captivité les interactions d'affiliation (jeu) chez deux femelles et cinq mâles de rang social connu. Les fréquences d'initiation du jeu et de manifestation de réactions positives de la part des loups visés montrent d'importantes inégalités entre les paires de loups. Avec l'arrivée de la saison de reproduction, la meute a subi un important éclatement social qui a mené à l'expulsion du mâle alpha original et à une réorganisation des rangs des loups restants. Nos données indiquent que les interactions d'affiliation inégales entre les membres de la meute peuvent être associés à un éclatement social futur (et, peut-être, peuvent-elles servir à le prédire) au moment où les occasions de reproduction individuelle sont maximales.[Traduit par la Rédaction]
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Document Type: Research Article

Publication date: 2003-10-01

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