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Habitat preference of Canada lynx through a cycle in snowshoe hare abundance

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Abstract:

We assessed habitat preference of a lynx (Lynx canadensis) population through 8 years of a snowshoe hare (Lepus americanus) cycle. Seventy-four percent of our southern Yukon study area was approximately 30-year-old regenerating forest resulting from a large wildfire. The study area was not trapped and lynx density was very high compared with other populations in North America. Contrary to our prediction, there was no discernable shift in habitat preference through the hare cycle; however, our habitat types were coarsely mapped and our radiolocations relatively inaccurate. Lynx may have altered their habitat preferences at finer scales (for patches <2 ha). Lynx showed strong preference for regenerating habitats over mature white spruce (Picea glauca) and alpine–subalpine. Lodgepole pine (Pinus contorta) dominated regenerating stands were preferred over spruce–willow (Salix spp.) stands of equal age. Riparian willow stands were also preferred over mature spruce forest and alpine. Lynx used riparian willow stands more in winter, but we detected no other shifts in habitat preference between snow-free and winter periods. We did not detect any difference in habitat preference between sexes. Independent juveniles made greater use of mature forest and perhaps riparian willow than adults, but no other difference in preference between the two age groups was noted. Lynx preference for regenerating habitat over mature forest suggests that burns will benefit lynx, especially if the regenerating community is pine dominated. Logging will only likely provide similar benefits if a dense pine understory results, which is unlikely in intensively managed stands. The suppression of forest fires in recent decades may have contributed to the decline of lynx numbers in the south of their range.

Nous avons déterminé le choix d'habitat chez une population de lynx (Lynx canadensis) au cours des 8 années d'un cycle d'abondance du lièvre d'Amérique (Lepus americanus). Soixante-quatorze pour cent de la région d'étude dans le sud du Yukon est couverte d'une forêt en régénération à la suite d'un important feu de forêt il y a une trentaine d'années. Il n'y a pas eu de trappage dans la région et la densité des lynx y est particulièrement élevée, par comparaison aux autres populations de l'Amérique du Nord. Contrairement à nos prédictions, il ne s'est pas produit de changement apparent dans les choix d'habitat au cours du cycle d'abondance des lièvres; cependant, notre cartographie des types d'habitats était grossière et nos déterminations par radio des emplacements des animaux relativement imprécises. Il se peut que les lynx aient modifié leur choix d'habitat à des échelles plus fines (parcelles de <2 ha). Les lynx préfèrent de beaucoup les habitats en régénération aux pessières matures (Picea glauca) et aux zones subalpines et alpines. Ils choisissent les parcelles en régénération dominées par le pin vrillé (Pinus contorta) de préférence aux parcelles de même âge dominées par l'épinette et les saules (Salix spp.). Ils préfèrent aussi les parcelles riveraines de saules à la pessière mature et à la zone alpine. Les lynx utilisent plus les zones riveraines de saules en hiver et c'est le seul changement d'habitat observé entre la période hivernale et la période sans neige. Il n'y a aucune différence de choix d'habitat entre les sexes. Les jeunes indépendants utilisent davantage les forêts matures et peut-être aussi les saulaies que les adultes et c'est la seule différence observée entre les choix d'habitat chez ces deux groupes d'âge. La préférence des lynx pour les habitats en régénération plutôt que pour la forêt mature laisse croire que les feux de forêt sont bénéfiques aux lynx, particulièrement lorsque la communauté en régénération est dominée par les pins. La coupe forestière ne fournit les mêmes avantages que si un sous-bois dense de pins se développe, ce qui est improbable dans les forêts fortement aménagées. La suppression des feux de forêt au cours des dernières décennies peut avoir contribué au déclin des densités de lynx dans la partie australe de leur répartition géographique.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: October 1, 2003

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