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Body condition in Svalbard reindeer and the use of blood parameters as indicators of condition and fitness

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Abstract:

Body condition is an important determinant of ecological fitness but is difficult to measure in field studies of live animals. Live mass and subcutaneous fat are often used as proxies for body condition and related to fitness. We investigated the relationship between blood-chemistry parameters and live mass and back-fat thickness and assessed their usefulness as predictors of ecological fitness in a wild arctic ungulate population, Svalbard reindeer (Rangifer tarandus platyrhynchus). Female reindeer were sampled in late winter between 1995 and 2002 and concentrations of blood parameters were related to subsequent survival and successful calving. There was marked annual variation in all blood parameters, live mass, and back-fat thickness, reflecting variation in weather and food availability. At the individual level, variation in blood-parameter concentrations was not closely related to variation in live mass or back-fat thickness, instead reflecting shorter term nutritional status. Blood parameters could therefore provide useful additional information, enhancing the predictive power of fitness models based on live mass. The urea:creatinine ratio significantly improved adult survival models, while -hydroxybutyric acid and creatinine concentrations were significant predictors of calving success. The applications for blood parameters in ecological investigations look promising and should be tested more widely in other field studies.

La condition physique est un important facteur déterminant du fitness écologique, mais elle est difficile à évaluer en nature chez des animaux vivants. La masse vive et la graisse sous-cutanée dorsale servent souvent de mesures de remplacement et elles sont alors mises en relation avec le fitness. Nous avons déterminé la relation entre les paramètres chimiques du sang, d'une part, et la masse vive et la graisse sous-cutanée dorsale, d'autre part, et évalué leur utilité comme variables prédictives du fitness écologique chez une population sauvage d'ongulés de l'Arctique, les rennes de Svalbard (Rangifer tarandus platyrhynchus). Des prélèvement effectués chez les femelles en fin d'hiver de 1995 à 2002 ont permis de relier les concentrations des paramètres sanguins à la survie subséquente et au succès de la mise bas. Il y a, au cours de l'année, une importante variation de tous les paramètres sanguins, de la masse vive et de la graisse dorsale qui reflète les changements du climat et de la disponibilité de nourriture. Au niveau de l'individu, la variation des paramètres sanguins n'est pas fortement reliée aux variations de la masse vive ni de la graisse dorsale; elle reflète plutôt le statut nutritionnel à court terme. Les paramètres sanguins peuvent donc fournir des renseignements additionnels qui permettent d'améliorer le pouvoir de prédiction des modèles de fitness basés sur la masse vive. L'addi tion du rapport urée:créatinine améliore de façon significative les modèles de survie des adultes, alors que les con cen trations d'acide -hydroxybutyrique et de créatinine sont des variables prédictives significatives du succès de la mise bas. L'utilisation des paramètres sanguins dans les études écologiques semble donc prometteuse et devrait être évaluée sur une plus grande échelle dans d'autres recherches en nature.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: September 1, 2003

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nrc/cjz/2003/00000081/00000009/art00010
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