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Historical dynamics of the Australian fur seal population: evidence of regulation by man?

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Abstract:

The Australian fur seal (Arctocephalus pusillus doriferus) was severely over-exploited in the 18th and 19th centuries and until relatively recently its population had remained steady at well below estimated presealing levels. However, the population is now increasing rapidly (6%–20% per annum) throughout its range and there is a need to understand its dynamics in order to assess the potential extent and impact of interactions with fisheries. Age distribution (n = 156) and pregnancy rate (n = 110) were determined for adult females collected at a breeding colony on Seal Rocks, southeast Australia, in 1971–1972. Mean ± SE and maximum observed ages were 9.37 ± 0.41 and 20 years (n = 1), respectively. A stochastic modelling approach was used to fit an age distribution to the observed age-structure data and calculate rates of recruitment and adult survival. Annual adult female survival and recruitment rates between 1954 and 1971 were 0.478 ± 0.029 (mean ± SE) and 0.121 ± 0.007, respectively, suggesting that the population was experiencing a decline during the 1960s. The pregnancy rate increased from 78% at 3 years of age to an average of 85% between 4–13 years of age before significantly decreasing in older females (the oldest was 19 years of age). There was no significant effect of body mass or condition on the probability of a female being pregnant (P > 0.5 in both cases) and the nutritional burden of lactation did not appear to affect pregnancy rates or gestational performance. These findings suggest that the low survivorship was due to density-independent effects such as mortality resulting from interactions with fishers, which are known to have been common at the time. The recent increase in the population is consistent with anecdotal evidence that such interactions have decreased as fishing practices have changed.

L'otarie à fourrure d'Australie (Arctocephalus pusillus doriferus) a été fortement surexploitée au cours des 18e et 19e siècles et, jusqu'à récemment, sa population était demeurée stable à des densités bien inférieures à celles qui prévalaient avant la chasse commerciale. Cependant, la population est actuellement en croissance rapide (6 % – 20 % par an) sur toute son aire de répartition; il est donc nécessaire de comprendre cette dynamique pour évaluer le potentiel de l'expansion et l'impact des interactions avec les pêches commerciales. Nous avons déterminé la structure en âge (n = 156) et le taux de grossesse (n = 110) chez les femelles adultes d'une colonie reproductrice à Seal Rocks dans le sud-est de l'Australie en 1971–1972. L'âge moyen ± erreur type observé était de 9,37 ± 0,41 ans et l'âge maximal de 20 ans (n = 1). Un modèle de type stochastique a permis d'ajuster une distribution d'âges aux données de structure d'âge et de calculer les taux de recrutement et de survie des adultes. Les taux annuels moyens (± erreur type) de survie des femelles adultes de 1954 à 1971 étaient de 0,478 ± 0,029 et les taux de recrutement, de 0,121 ± 0,007, ce qui laisse croire que la population a subi un déclin au cours des années 1960. Le taux de grossesse a augmenté de 78 % à l'âge de 3 ans à une moyenne de 85 % aux âges 4–13, avant de décliner significativement chez les femelles plus âgées (la plus vielle de 19 ans). Il n'y avait pas d'effet significatif de la masse ou de la condition sur la probabilité qu'une femelle soit enceinte (P > 0,5 dans les deux cas) et le fardeau alimentaire de l'allaitement ne semblait pas affecter les taux de grossesse ou le succès de la gestation. Ces résultats laissent croire que la faible survie était due à des facteurs indépendants de la densité, tels que la mortalité due aux interactions avec les pêcheurs, un phénomène commun à l'époque. L'accroissement récent de la population est en accord avec des indications anecdotiques que de telles interactions ont diminué, alors que les pratiques de pêche ont changé.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2003

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nrc/cjz/2003/00000081/00000008/art00019
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