Use of photo-identification data to quantify mother–calf association patterns in bottlenose dolphins

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For social mammals living in fission–fusion societies, the mother–infant bond is long and extends beyond the nursing period. We successfully developed a technique, using photo-identification data, to quantify mother–calf association patterns in a small population of bottlenose dolphins, Tursiops truncatus, off eastern Scotland. By statistically comparing association indices between young calves and their associates we assigned 17 individual adults as mothers to 20 young calves with a 5% level of probability. The mean index of association between calves and mothers remained high until at least year 8 of life. While calves were still found in the same schools as their mother, they surfaced beside her less often as their age increased. This is the first time that the mother–calf bond has been quantitatively assessed for any bottlenose dolphin population inhabiting temperate waters. Results are compared with those from subtropical populations and are discussed with respect to the viability of this population.

Chez les mammifères sociaux qui vivent dans des sociétés à scission–fusion, le lien mère–petit dure longtemps et se maintient au-delà du sevrage. Nous avons mis au point une technique, à base de données de photo-identification, pour quantifier les patterns d'association entre les mères et les petits dans une petite population de dauphins à gros nez, Tursiops truncatus, de l'est de l'Écosse. Une comparaison statistique des indices d'association entre les petits de bas âge et leurs associés a permis d'identifier 17 adultes comme des mères de 20 petits à un niveau de probabilité de 5 %. L'indice moyen d'association entre les petits et leur mère reste élevé jusqu'à au moins l'année 8 de leur vie. Bien que les petits continuent à faire partie des mêmes bandes que leur mère, ils remontent à la surface à ses côtés moins souvent à mesure qu'ils vieillissent. C'est la première fois que l'on réussit à quantifier le lien mère–petit chez une population de dauphins à gros nez dans des eaux tempérées. Nos résultats sont comparés à d'autres provenant de populations subtropicales. La viabilité de cette population fait l'objet d'une discussion.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2003

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