Competition for basking places between the endangered European pond turtle (Emys orbicularis galloitalica) and the introduced red-eared slider (Trachemys scripta elegans)

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Abstract:

Large numbers of red-eared sliders (Trachemys scripta elegans) have been imported into Europe for several years as part of the pet trade. These alien turtles have entered habitats where they interact with native pond turtles (Emys orbicularis). We investigated competition for basking sites, because optimal basking sites may be a restricted resource in the wild. We used experimental ponds to compare basking-place selection between single-species groups and mixed-species groups. Both species preferred basking places in open deep water. In mixed groups the sliders outcompeted the European turtles for preferred basking places. Although competition for basking places is only one component of resource partitioning between these two species, it provided an insight into the relationships between an introduced and a native species. Behavioural asymmetries like those detected in our experiments argue for the caution principle in the animal trade.

La tortue à tempes rouges (Trachemys scripta elegans) a été importée en Europe en grands nombres pendant plusieurs années. Vendue comme animal de compagnie, elle a été relâchée massivement dans la nature, en particulier dans des habitats occupés par la cistude d'Europe (Emys orbicularis), espèce en danger d'extinction. Dans ce contexte, nous nous intéressons à l'éventuelle compétition entre les deux espèces au moment du bain de soleil, considérant que la disponibilité de cette ressource peut être limitée en conditions naturelles et que ce comportement revêt une importance particulière pour la thermorégulation de ces ectothermes. Notre étude s'est déroulée en conditions expérimentales afin de comparer simultanément les comportements de groupes monospécifiques et de groupes mixtes. Lorsqu'elles sont élevées séparément, les deux espèces sélectionnent le même type de site de bain de soleil, en eau profonde et à découvert. Lorsqu'elles sont élevées ensemble, la tortue à tempes rouges domine nettement la cistude d'Europe pour l'utilisation de ces sites préférés de bain de soleil, cette dernière occupant alors des sites moins bien exposés. Même si les sites de bain de soleil ne sont qu'une composante des niches des deux espèces, notre étude illustre les relations de compétition que l'on peut craindre entre une espèce introduite et une espèce indigène. Dans le contexte de la conservation de la biodiversité, les résultats de notre travail plaident pour l'application du principe de précaution et de l'arrêt des importations de tortues vers l'Europe et d'autres pays.

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2003

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