Shorebirds, mud snails, and Corophium volutator in the upper Bay of Fundy, Canada: predicting bird activity on intertidal mud flats

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Abstract:

The upper Bay of Fundy is a critical staging area for migrating semipalmated sandpipers (Calidris pusilla), which feed extensively on the amphipod Corophium volutator. Recent changes in the distributions of birds around the bay have generated interest in understanding the factors that influence shorebirds' habitat use. To examine some of these factors, we surveyed four mud flats during summer 2000. Abundance of shorebirds and density of C. volutator and mud snails (Ilyanassa obsoleta) were assessed in two focused areas and on two broad-scale transects per mud flat. Shorebird abundance varied widely across sites, and was positively correlated with C. volutator availability, though the relationship had little predictive ability. A strong negative relationship was identified between shorebirds and mud snails counted before birds arrived, especially in the focused areas. This relationship probably stems from a negative effect of mud snails on C. volutator. Snails present in July may reduce recruitment of C. volutator, and therefore reduce the prey base for shorebirds arriving later in the summer. By considering mud snail abundance, we have identified a simple and effective method of predicting shorebird habitat use several weeks before birds arrive. This will enhance our ability to study these birds in future, and will contribute to our understanding of shorebird habitat use and movements and the importance of conserving particular mud flats.

La partie supérieure de la baie de Fundy est un lieu de rassemblement d'importance critique pour le bécasseau semipalmé (Calidris pusilla) qui se nourrit de grandes quantités d'amphipodes Corophium volutator. Les changements récents dans la répartition géographique des oiseaux autour de la baie ont suscité des questions sur les facteurs qui régissent l'utilisation de l'habitat chez les oiseaux de rivage. Pour étudier certains de ces facteurs, nous avons inventorié quatre vasières durant l'été 2000. Nous avons déterminé l'abondance des oiseaux de rivage ainsi que les densités de C. volutator et des nasses de vase, Ilyanassa obsoleta, dans deux sites ciblés et le long de deux transects à large échelle sur chaque vasière. L'abondance des oiseaux de rivage varie considérablement d'un site à l'autre et est en corrélation positive avec la disponibilité de C. volutator, bien que la relation ait peu de pouvoir prédictif. Il existe une forte relation négative entre les oiseaux de rivage et le nombre de nasses dénombrées avant l'arrivée des oiseaux, particulière ment dans les sites ciblés. La relation s'explique sans doute par un effet négatif des nasses sur C. volutator. Les gastéropodes présentes en juillet peuvent réduire le recrutement des C. volutator et ainsi diminuer la base alimentaire de proies pour les oiseaux de rivage qui arrivent plus tard dans l'été. En tenant compte des nasses de vase, il est possible de prédire simplement et efficacement la valeur de l'habitat des oiseaux de rivage, plusieurs semaines avant leur arrivée. Ces informations faciliteront les études futures des oiseaux de rivage, elles contribueront à la compréhension de leurs déplacements et de leur utilisation de l'habitat et elles illustreront l'importance de préserver certaines vasières particulières.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: August 1, 2003

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