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Red squirrels and predation risk to bird nests in northern forests

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Abstract:

Red squirrels (Tamiasciurus hudsonicus) are important predators on bird nests in northern conifer forests, and previous work has shown that nest density of understory birds is low in these forests compared with deciduous forest. Here, we examine the relationships between the risk of squirrel predation and nest distribution at a smaller, within-habitat scale using both experimental and comparative studies. Female squirrels depredated experimental nests more quickly than males in interior forests near the Yukon – British Columbia border, but after 2 weeks, there was no difference in the percentage of nests depredated by males and females. The density of squirrels and the risk of experimental nest predation increased but the index of natural nest density did not decrease with the density of cone-bearing Sitka spruce (Picea sitchensis) trees in coastal conifer forests of Southeast Alaska. Experimental nests in successional deciduous stands had high risks of predation, in part because squirrels occupied small stands of colonizing spruces in the deciduous matrix and foraged widely in the deciduous stands. In the experimental study site, natural nests occurred at similar densities both next to and away from squirrel-occupied spruce stands, but in other areas, there was a "halo" of low nest density in deciduous vegetation next to spruce stands. Overall, there was little evidence that, within habitats, birds chose nest sites that minimized the risk of squirrel predation.

Les écureuils roux (Tamiasciurus hudsonicus) sont d'importants prédateurs des nids d'oiseaux dans les forêts de conifères boréales et des études antérieures ont signalé que la densité des nids des oiseaux du sous-bois est faible dans ces forêts, par comparaison à la forêt décidue. Nous examinons les relations entre le risque de prédation par les écureuils et la répartition des nids à une échelle plus petite à l'intérieur des habitats à l'aide d'études expérimentales et comparatives. Les écureuils femelles pillent les nids expérimentaux plus rapidement que les écureuils mâles dans des forêts intérieures près de la frontière Yukon – Colombie-Britannique; cependant au bout de 2 semaines il n'y a plus de différence dans le pourcentage de nids pillés par les mâles et les femelles. La densité des écureuils et le risque de pillage des nids expérimentaux augmentent avec la densité des épinettes de Sitka (Picea sitchensis) porteuses de cônes dans les forêts côtières de conifères du sud-est de l'Alaska, mais l'indice de densité des nids naturels ne baisse pas. Les nids expérimentaux placés dans des boisés décidus de la succession écologique courent de forts risques de prédation, en partie parce que les écureuils occupent les petites parcelles d'épinettes colonisatrices dans la matrice d'arbres décidus et qu'ils recherchent leur nourriture un peu partout dans les boisés de décidus. Au site expérimental, les nids naturels sont présents à des densités semblables, qu'ils soient à proximité ou à distance des parcelles d'épinettes occupées par les écureuils; ailleurs cependant, il y a une couronne de faible densité de nids dans la végétation décidue adjacente à une parcelle d'épinettes. En résumé, il y a peu d'indications que les oiseaux choisissent leurs sites de nidification à l'intérieur des habitats de manière à minimiser les risque de prédation par les écureuils.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2003

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