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Winter habitat use by female caribou in relation to wildland fires in interior Alaska

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The role of wildland fire in the winter habitat use of caribou (Rangifer tarandus) has long been debated. Fire has been viewed as detrimental to caribou because it destroys the slow-growing climax forage lichens that caribou utilize in winter. Other researchers argued that caribou were not reliant on lichens and that fire may be beneficial, even in the short term. We evaluated the distribution of caribou relative to recent fires (<50 years old) within the current winter range of the Nelchina caribou herd in east-central Alaska. To address issues concerning independence and spatial and temporal scales, we used both conventional very high frequency and global positioning system telemetry to estimate caribou use relative to recent, known-aged burns. In addition, we used two methods to estimate availability of different habitat classes. Caribou used recently burned areas much less than expected, regardless of methodologies used. Moreover, within burns, caribou were more likely to use habitat within 500 m of the burn perimeter than core areas. Methods for determining use and availability did not have large influences on our measures of habitat selectivity.

Le rôle des feux de toundra sur l'utilisation de l'habitat par le caribou (Rangifer tarandus) en hiver fait l'objet de longs débats. Le feu est considéré comme nuisible au caribou, car il détruit les lichens à croissance lente du climax que le caribou utilise en hiver. D'autres chercheurs pensent que le caribou n'est pas dépendant des lichens et que le feu peut être bénéfique, même à court terme. Nous avons évalué la répartition des caribous en fonction des feux récents (<50 ans) dans les aires d'hivernage actuelles du troupeau de caribous Nelchina dans le centre-est de l'Alaska. Pour résoudre les questions relatives à l'indépendance et aux échelles spatiales et temporelles, nous avons utilisé à la fois la télémétrie conventionnelle à très haute fréquence et la télémétrie basée sur le système de positionnement global pour estimer l'utilisation par les caribous de surfaces récemment brûlées d'âge connu. De plus, nous avons utilisé deux méthodes pour estimer la disponibilité des différentes classes d'habitat. Les caribous utilisent les surfaces récemment incendiées beaucoup moins que prévu, quelle que soit la méthodologie employée. De plus, sur les surfaces incendiés, les caribous sont plus susceptibles d'utiliser les habitats situés à moins de 500 m du périmètre de la surface brûlée que la région centrale. Les méthodes employées pour déterminer l'utilisation et la disponibilité n'ont pas d'influence importante sur nos mesures de sélectivité de l'habitat.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2003

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