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Habitat selection and home-range dynamics of the Gaspé caribou: a hierarchical analysis

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Abstract:

We used several spatial and temporal scales to determine space and habitat use of the caribou (Rangifer tarandus caribou) of the Gaspé Peninsula. Thirty-five radio-collared caribou were followed from November 1998 to April 2001. Habitat use was studied by superimposing radiolocations on ecoforestry maps using five predefined habitat types (deciduous, immature, mature spruce, mature fir, and barren). At a finer scale, we tracked caribou in forested areas during winter 2000 and 2001 in order to describe physical and biological characteristics of foraging tracks and used stands. Our results indicated that the distribution of caribou extended beyond the limits of Gaspé Conservation Park. Patterns of space use showed the existence of three groups, which formed a metapopulation. These groups consisted of spatially distinct units that used space and habitat differently. At the home-range level, caribou preferred barren areas found in alpine and subalpine zones at all times of the year. The most frequently used forested habitat type was the mature fir. At the finer scale of foraging tracks, caribou selected fir stands characterized by dense snow conditions and large diameter trees bearing greater quantities of lichen. Our results demonstrated the importance of protecting areas outside the park that are likely to become used or reused by caribou, and of managing these areas to increase settlement by caribou. Lastly, management plans must be adapted to each of the three groups forming this metapopulation.

Nous avons utilisé plusieurs échelles spatiales et temporelles afin de déterminer l'utilisation de l'espace et de l'habitat par le caribou (Rangifer tarandus caribou) de la Gaspésie. Trente-cinq caribous équipés de radio-émetteurs ont été suivis de novembre 1998 à avril 2001. L'utilisation de l'habitat a été étudiée en superposant les localisations télémétriques aux cartes écoforestières pour lesquelles cinq catégories d'habitats ont été définies (feuillus, immature, pessière mature, sapinière mature et dénudé). À plus fine échelle, nous avons suivi des pistes de caribous en milieu forestier lors des hivers 2000 et 2001 afin de décrire les caractéristiques physiques et biologiques présentes sur le trajet d'alimentation, dans le peuplement utilisé. Nos résultats indiquent que l'aire de répartition des caribous s'étend en dehors des limites du parc de conservation de la Gaspésie. Le patron d'utilisation de l'espace montre l'existence de trois groupes formant une métapopulation. Ces groupes constituent des entités spatialement distinctes qui utilisent différemment l'espace et l'habitat dont ils disposent. À l'échelle du domaine vital, les caribous ont préféré en toutes saisons les secteurs de dénudés situés dans les zones alpines et subalpines. La sapinière mature constitue pour sa part, le milieu forestier le plus utilisé. À plus fine échelle, le long de leurs trajets d'alimentation hivernaux, les caribous sélectionnent les sapinières caractérisées par une neige plus dense et des arbres de plus gros diamètre, porteurs d'une plus grande quantité de lichen. Nos résultats démontrent l'importance de protéger les zones hors parc susceptibles de devenir ou de redevenir utilisées et de les aménager de façon à favoriser leur colonisation par le caribou. Enfin, la gestion devrait être adaptée à chacun des trois groupes formant cette métapopulation.

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2003

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