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The influence of Monocystis sp. infection on growth and mating behaviour of the earthworm Lumbricus terrestris

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Parasites are capable of behavioural manipulation of their hosts in an effort to complete their life cycle and thus increase their fitness at a cost to the host. Hosts are therefore expected to exhibit mate choice decisions that serve to minimize either their own infection risk or that of their offspring using biological cues as criteria. Skin colour could be one such cue. Lumbricus terrestris is heavily parasitized by the protozoan Monocystis sp.; although infection levels can be highly variable, field samples containing 100% infected individuals are common. We observed earthworms, in pairs, for 4 weeks and recorded growth, copulation number, skin colour, and parasite load. The following predictions were made: (i) growth and copulation frequency should decrease with parasite load and (ii) parasite load correlates with skin colour. Contrary to our expectation, neither growth rate nor copulation number correlated with parasite load, yet skin colour did correlate significantly with parasite load. Mature and subadult individuals were also found to differ significantly in degree of infection. These findings suggest a parasite with a low short-term fitness effect on its host.

Les parasites sont capables de manipuler le comportement de leur hôte de manière à pouvoir compléter leur cycle biologique et ainsi augmenter leur propre fitness au détriment de celui de leur hôte. On s'attend donc à ce que les hôtes prennent des décisions de choix de partenaires qui servent à minimiser leur propre risque d'infection ou celui de leurs rejetons, en utilisant des signaux biologiques comme indices. La couleur de la peau peut être un de ces signaux. Lumbricus terrestris est fortement parasité par le protozoaire Monocystis; bien que les intensités de l'infection puissent être très variables, il n'est pas rare de trouver des échantillons en nature contenant 100 % d'individus infectés. Nous avons observé des vers de terre, en groupes de 2, pendant 4 semaines et nous avons noté la croissance, le nombre d'accouplements, la couleur de la peau et la charge parasitaire. Nous avons fait les prédictions suivantes : (i) la croissance et le nombre d'accouplements devraient diminuer avec la charge parasitaire et (ii) la charge parasitaire est en relation avec la couleur de la peau. Contrairement à nos attentes, il n'y a pas de relation entre la charge parasitaire, d'une part, et le taux de croissance et le nombre d'accouplements, d'autre part; néanmoins il y a corrélation significative entre la couleur de la peau et la charge parasitaire. Les individus matures et subadultes ont aussi des différences significatives dans leur degré d'infection. Ces résultats indiquent que le parasite a de faibles effets à court terme sur le fitness de son hôte.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2003

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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