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Costs and benefits of joining South American sea lion breeding groups: testing the assumptions of a model of female breeding dispersion

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A recent cost-benefit model has been proposed (M.H. Cassini. 1999. Behav. Ecol. 10: 612–616; M.H. Cassini. 2000. Behav. Processes, 51: 93–99) to predict the dispersion of female mammals when breeding resources are distributed in fixed and predictable patches. The benefit of the model is a reduction in male harassment when females join breeding groups, and the cost is an increase in female–female competition for breeding resources. We tested the main assumptions of this model in a breeding colony of South American sea lions (Otaria flavescens), a sexually dimorphic, polygynous pinniped. The rate of female–female agonistic interactions increased with the number of females, which suggests that higher levels of female–female competition in denser breeding groups could reduce pup survival, owing to mother–pup separation effects. The rate of male–female interactions per female decreased with the number of females defended by a male, the trend being nonlinear, and males did not modify the frequency of interaction with females according to variations in the size of breeding groups. This evidence supports the advantage of female gregariousness in reducing the reproductive costs of interacting with males. We concluded that avoidance of male disturbance through dilution effects may have played an important role in the evolution of this species' mating system.

Un modèle coût-bénéfice récent (Cassini 1999, Behav. Ecol. 10: 612–616; 2000, Behav. Proc. 51: 93–99) a été proposé pour prédire la dispersion des femelles de mammifères lorsque les ressources de la reproduction sont réparties dans des parcelles fixes et prévisibles. Le bénéfice dans le modèle est la réduction du harcèlement par les mâles lorsque les femelles se joignent à des groupes de reproduction et le coût est l'augmentation de la compétition entre les femelles pour les ressources de la reproduction. Nous avons vérifié les présuppositions principales du modèle chez une colonie reproductive d'otaries sud-américaines (Otaria flavescens), un pinnipède polygyne à dimorphisme sexuel. Les interactions agonistiques entre femelles augmentent avec le nombre de femelles, ce qui fait croire que les niveaux plus élevés de compétition entre les femelles dans les groupes de reproduction plus denses pourraient réduire la survie des petits à cause des séparations des petits de leur mère. Les interactions mâles–femelles par femelle diminuent avec le nombre de femelles contrôlées par un même mâle selon une tendance non linéaire; les mâles ne changent pas la fréquence de leurs interactions avec les femelles selon les variations dans la taille du groupe de reproduction. Ces données confirment l'avantage du comportement grégaire chez les femelles pour réduire les coûts reproductifs des interactions avec les mâles. Nous concluons que, chez cette espèce, l'évitement des perturbations causées par les mâles au moyen d'effets de dilution a joué un rôle pertinent dans l'évolution de son système de reproduction.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2003-07-01

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