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Group composition and cohesion in sympatric white-tailed deer and mule deer

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Abstract:

White-tailed deer (Odocoileus virginianus) have been reported to live in smaller groups than mule deer (Odocoileus hemionus). Group size, however, generally varies with habitat conditions, and no comparison has been made between the social structures of the two species living in the same ecological conditions. I compared the size, composition, and stability of groups formed by sympatric whitetails and mule deer living in a prairie habitat in southern Alberta. Seasonal trends were similar for the two species. Females and fawns usually formed small groups during summer. Larger mixed-sex groups became increasingly common during winter, well after the breeding season. Despite the similar seasonal trend, mule deer were significantly more likely than whitetails to occur in relatively large groups composed of both sexes during winter, and whitetails were more likely to occur in small female groups. Mule deer groups were more stable than whitetail groups, and marked mule deer fawns developed strong associations with other known fawns. Habitat variation was limited and was not related to group size. These results show that the composition and cohesion of whitetail and mule deer groups differ, even when the species live in similar circumstances. The differences in grouping behaviour, larger more cohesive groups formed by mule deer than by whitetails, are consistent with those expected to result from the selection pressure of predation.

Les cerfs de Virginie (Odocoileus virginianus), rapporte-t-on dans la littérature, vivent en groupes plus petits que les cerfs mulets (Odocoileus hemionus). La taille des groupes varie, cependant, avec les conditions de l'habitat et il n'existe pas de comparaison de la structure sociale des deux espèces vivant dans les mêmes conditions écologiques. Il m'a été possible de comparer la taille, la composition et la stabilité des groupes formés par des cerfs de Virginie et des cerfs mulets vivant en sympatrie dans un habitat de prairie du sud de l'Alberta. Les tendances saisonnières sont semblables chez les deux espèces. Les femelles et les daims forment généralement de petits groupes durant l'été. Des groupes plus grands comprenant des mâles et des femelles deviennent plus fréquents en hiver, bien après la fin de la saison de reproduction. Malgré les tendances similaires, les cerfs mulets sont plus susceptibles que les cerfs de Virginie de se retrouver au sein de groupes relativement grands de mâles et de femelles durant l'hiver et les cerfs de Virginie ont plus de chances de se retrouver dans des petits groupes de femelles. Les groupes de cerfs mulets sont plus stables que ceux des cerfs de Virginie et des petits cerfs mulets marqués ont établi des liens très forts avec d'autres daims connus. La variation de l'habitat est limitée et n'est pas reliée à la taille des groupes. Ces résultats montrent qu'il existe des différences dans la composition et la cohésion des groupes de cerfs de Virginie et de cerfs mulets, même lorsque les espèces cohabitent dans des conditions similaires. Les différence de comportement de regroupement, des groupes de plus grande taille avec plus de cohésion chez les cerfs mulets que chez les cerfs de Virginie, sont compatibles avec les effets de la pression sélective de la prédation.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: July 1, 2003

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