Estimating diet composition for mountain hares in newly established native woodland: development and application of plant-wax faecal markers

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Knowledge of the feeding ecology of mammalian herbivores is fundamental in predicting their responses to habitat change. Where native woodlands are newly established in open moorland, the extent to which trees form part of the diet of mountain hares (Lepus timidus) is unknown. This information is necessary for predicting the potential effects of mountain hare browsing on woodland establishment. The n-alkanes and a long-chain fatty alcohols found in the cuticular wax of diet plants and faeces (N = 240) were used as markers to estimate the composition of the diet of mountain hares in an area of moorland with newly established Pinus sylvestris and Betula pubescens woodland. During winter, the diet of mountain hares was dominated by Calluna vulgaris, but there was a seasonal shift to a diet dominated by grasses, sedges, and rushes in summer. Pinus sylvestris and B. pubescens were minor dietary components in all seasons. A higher proportion of grasses, sedges, and rushes was found in the diet of lactating females. Results suggest that when an alternative browse species such as C. vulgaris is widely available, mountain hares may not have a large impact on the establishment of native woodland. The dietary results from this study are in broad agreement with those from previous studies using other techniques.

La connaissance de l'écologie alimentaire des mammifères herbivores est essentielle pour pouvoir prédire leurs réactions à une modification d'habitat. Là où des boisés naturels s'établissent dans des landes ouvertes, l'importance des arbres dans le régime alimentaire des lièvres variables (Lepus timidus) reste inconnue. Cette information est nécessaire pour pouvoir prédire les effets potentiels du broutage des lièvres variables sur l'établissement des boisés. Les n-alcanes et un alcool gras à longue chaîne, présents dans le cire cuticulaire des plantes alimentaires et dans les fèces (N = 240), ont servi de marqueurs pour estimer la composition du régime alimentaire des lièvres variables dans une région de lande où un boisé de Pinus sylvestris et de Betula pubescens est nouvellement établi. Durant l'hiver, le régime alimentaire des lièvres variables est dominé par Calluna vulgaris, mais il se produit un changement saisonnier vers un régime dominé par les herbes, les laîches et les joncs en été. Pinus sylvestris et B. pubescens sont des constituants mineurs du régime alimentaire en toute saison. Une proportion plus élevée d'herbes, de laîches et de joncs se retrouve dans le régime des femelles qui allaitent. Nos résultats montrent que, lorsqu'il existe des espèces de brout de rechange facilement disponibles, telles que C. vulgaris, les lièvres variables peuvent ne pas avoir un grand impact sur l'établissement des boisés naturels. Les résultats de notre étude sur l'alimentation sont en accord général avec des études antérieures dans lesquelles des techniques différentes ont été utilisées.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: June 1, 2003

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