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The western screech-owl and habitat alteration in Baja California: a gradient from urban and rural landscapes to natural habitat

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We studied the western screech-owl (Otus kennicottii) in the desert of the southern Baja California peninsula to determine its status and habitat selection and whether it benefits from moderate human-caused habitat changes. Based on the response to tape-recorded call broadcasts, western screech-owls were more abundant in undisturbed vegetation than in human-altered habitat. In man-made environments, more owls responded in rural than in urban areas; indeed, they were practically absent in urban areas. In natural areas, a total of 1.6 owls/km was estimated in the nonbreeding season and 2.7 owls/km in the breeding season. The most important habitat features selected in natural areas were greater shrub cover in the strata containing shrubs 1–2 and 2–3 m high and greater canopy cover of trees >5 m high. In rural areas adjacent to cultivated areas, owls were present in areas with the greatest cover of shrubs 1–3 m high and a higher density of shrubs. The western screech-owl also occurs at lower densities in rural areas than in natural areas. Towns appear to be avoided in the arid desert of Baja California Sur. Western screech-owls may be still able to persist in rural areas that occupy an intermediate position on the gradient from a functional natural system (desert vegetation) to a completely altered ecological system, urbanized areas.

Nous avons étudié le petit-duc des montagnes (Otus kennicottii) dans le désert du sud de la péninsule de la Basse-Californie pour connaître son statut et son choix d'habitat et pour voir s'il profite des changements anthropiques modérés qui s'y pratiquent. D'après leurs réactions à des enregistrements sur bande, les petits-ducs sont plus abondants dans la végétation naturelle que dans les habitats modifiés par les humains. Dans les environnements aménagés par les humains, plus de petits-ducs réagissent dans les zones rurales que dans les zones urbaines et ils sont pratiquement absents des régions urbaines. Dans les aires naturelles, le nombre estimé de petits-ducs est de 2,7 individus/km pendant la saison de la reproduction et de 1,6 individus/km le reste de l'année. Les caractéristiques de l'habitat qui sont le plus fortement sélectionnées dans les aires naturelles sont la couverture plus importante de buissons dans les strates de 1–2 et de 2–3 m et l'abondance plus grande d'arbres de >5 m dans la strate supérieure. Dans les régions rurales, près des espaces cultivés, les petits-ducs choisissent les zones qui ont la plus importante couverture de buissons dans la strate de 1–3 m et la plus forte densité de buissons. Les petits-ducs maintiennent aussi des densités plus faibles dans les régions rurales que dans les aires naturelles. Ils paraissent éviter les villes dans le désert aride de la Basse-Californie du Sud. Les petits-ducs des montagnes semblent encore capables de se maintenir dans les zones rurales qui se situent en position intermédiaire entre le système naturel fonctionnel (la végétation désertique) et le système écologique modifié (les zones urbaines).[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: May 1, 2003

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