Gray whale distribution relative to forage habitat in the northern Bering Sea: current conditions and retrospective summary

Authors: Moore, Sue E; Grebmeier, Jacqueline M; Davies, Jeremy R

Source: Canadian Journal of Zoology, Volume 81, Number 4, April 2003 , pp. 734-742(9)

Publisher: NRC Research Press

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Abstract:

Hundreds of gray whales (Eschrichtius robustus) stranded dead along beaches from Mexico to Alaska in 1999 and 2000. The cause of the mortalities remains unknown, but starvation resulting from a reduction in prey, especially in the Chirikov Basin, was suggested as the cause. In the 1980s, the Chirikov Basin was considered a prime gray whale feeding area, but there has been no recent comprehensive assessment of whale or prey distribution and abundance. In 2002, a 5-day survey for gray whales revealed restricted distribution in the basin and a 3- to 17-fold decline in sighting rates. To put these data in context, a retrospective summary of gray whale and benthic fauna distribution and abundance was undertaken. During the 1980s, gray whale sighting rates in the Chirikov Basin were highly variable. Ampeliscid amphipods dominated the benthos where gray whale sighting rates were highest. Available measures of biomass suggest a downturn in amphipod productivity from 1983 to 2000, when estimates of gray whale population size were increasing, suggesting that the whales simply expanded their foraging range. We encourage long-term study of the Chirikov Basin as a location where predator–prey responses to changing ocean climate can be researched, because decadal time series data are available.

En 1999 et 2000, des centaines de baleines grises (Eschrichtius robustus) se sont échouées mortes sur les plages, depuis le Mexique jusqu'en Alaska. La cause de cette mortalité est inconnue, mais on a suggéré qu'elle pouvait être due à la famine, à cause d'une réduction de la densité des proies, particulièrement dans le bassin de Chirikov. Durant les années 1980, le bassin de Chirikov était considéré comme un site d'alimentation de premier choix pour les baleines grises, mais il n'y a pas eu d'évaluation détaillée récente de la répartition ou de la densité des baleines et de leurs proies. En 2002, un inventaire de 5 jours a révélé que la répartition des baleines grises était restreinte dans le bassin et que le taux de repérage avait diminué de 3 à 17 fois. Pour mettre ces données dans leur contexte, nous avons entrepris une revue des répartitions et des densités des baleines grises et de la faune benthique au cours des années. Durant les années 1980, les taux de repérage des baleines grises dans le bassin de Chirikov étaient très variables et ils atteignaient leur maximum lorsque les amphipodes ampéliscidés dominaient le benthos. Les données de biomasse disponibles montrent un déclin de la productivité des amphipodes de 1983 à 2000, au moment où la taille estimée de la population de baleines s'accroissait, ce qui laisse croire que les baleines ont simplement étendu leur aire de recherche de nourriture. Nous favorisons l'établissement d'études à long terme dans le bassin de Chirikov pour suivre les réactions des systèmes prédateurs–proies aux changements climatiques de l'océan, car il existe déjà des séries de données temporelles à l'échelle des décennies.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2003

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