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Matching productivity to resource availability in a small predator, the stoat (Mustela erminea)

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Stoats (Mustela erminea), introduced to New Zealand in the late nineteenth century, are common in New Zealand beech (Nothofagus sp.) forests, where populations of feral house mice (Mus musculus) fluctuate between years much as voles do in the northern hemisphere. We present new field evidence and two models demonstrating (i) a strong correlation between density indices for young stoats in summer and for mice in the previous spring, and (ii) a significant linear relationship between productivity per female and spring density of mice up to 25 mice captures per 100 trap-nights. These models confirm that short-lived small mustelid predators dependent on fluctuating populations of prey have evolved means of matching their productivity to the prospects of success across a wide range, from total failure in rodent crash years to >12 independent young per female in rodent peak years. We suggest that the enhanced reproductive success of female stoats when rodents are abundant is due to a combination of critical improvements in both the reproductive physiology and the foraging behaviour of female stoats in rodent peak years. Conversely, a drastic shortage of rodents increases the mortality of embryos and nestlings, while the adult females are able to survive, and even remain relatively fat, on other foods.

Les hermines (Mustela erminea) introduites en Nouvelle-Zélande à la fin du XIXe siècle sont abondantes dans les forêts de hêtres de Nouvelle-Zélande (Nothofagus sp.) où les populations de souris communes (Mus musculus) sauvages subissent des fluctuations d'année en année, un peu comme chez les campagnols dans l'hémisphère nord. Nous présentons ici des données recueillies en nature et deux modèles qui démontrent qu'il y a (i) une forte corrélation entre les coefficients de densité des jeunes hermines en été et ceux des souris au printemp précédent et (ii) une relation linéaire significative entre la productivité par femelle et la densité des souris au printemps jusqu'à une densité de 25 captures de souris par 100 pièges-nuits. Les modèles confirment que les petits mustélidés prédateurs à longévité limitée, qui dépendent des populations fluctuantes de proies, ont développé des moyens d'assortir leur productivité à leurs chances de succès sur une grande étendue de conditions, d'un échec total les années de déclin des populations, à >12 rejetons indépendants par femelle les années de pointe des rongeurs. Nous croyons que le succès plus grand de la reproduction des femelles les années d'abondance des rongeurs est attribuable à une combinaison d'améliorations critiques de la physiologie de la reproduction et du comportement de quête de nourriture des hermines femelles les années de pointe des rongeurs. Inversement, une carence grave de rongeurs augmente la mortalité des embryons et des rejetons au nid, mais les hermines adultes sont capables de survivre et même de demeurer relativement grasses avec un régime alimentaire différent.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: April 1, 2003

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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