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Foraging behaviour by gray wolves on salmon streams in coastal British Columbia

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Abstract:

Spawning salmon (Oncorhynchus spp.) are important resources for terrestrial ecosystems and often shape the ecological strategies of organisms with which they co-evolve. Gray wolves (Canis lupus), primarily predators of ungulates, are sympatric with salmon over large areas, but the relationship between the two remains poorly understood. We report here observations of direct and indirect evidence of salmon predation by wolves in several watersheds of coastal British Columbia and in detail report on the foraging behaviour of four wolves at one river during September and October 2001. Wolves oriented themselves upstream during detection and pursuit of salmon. The pooled mean capture rate was 21.5 salmon/h and mean efficiency (successes/attempt) was 39.4%. In most cases, wolves consumed only heads of salmon, perhaps for nutritional reasons or parasite avoidance. Preying on salmon may be adaptive, as this nutritious and spatially constrained resource imposes lower risks of injury compared with hunting large mammals. We infer from capture rates and efficiencies, as well as stereotypical hunting and feeding behaviour, a history of salmon predation by wolves and, as a corollary, a broad distribution of this foraging ecology where wolves and salmon still co-exist.

Les saumons (Oncorhynchus spp.) en période de fraye constituent d'importantes ressources pour l'écosystème terrestre et influencent souvent les stratégies écologiques des organismes avec lesquels ils sont en coévolution. Les loups gris (Canis lupus), avant tout des prédateurs d'ongulés, vivent en sympatrie avec les saumons sur de grandes étendues, mais la relation entre les deux reste mal comprise. Nous avons fait des observations directes et indirectes de prédation de saumons par les loups dans plusieurs bassins hydrographiques de la région côtière de la Colombie-Britannique et nous décrivons ici en détails le comportement de quête de nourriture de quatre loups à une rivière, en septembre et en octobre 2001. Les loups s'orientaient vers l'amont durant la détection et la poursuite des saumons. Le taux moyen de capture, calculé sur l'ensemble des résultats, était de 21,5 saumons/h et l'efficacité moyenne (nombre de tentatives réussies/total), de 39,4 %. Dans la plupart des cas, les loups ne consommaient que la tête du saumon, peut-être pour des raisons nutritives ou pour éviter les parasites. La prédation de saumons peut être adaptative, puisque cette ressource nutritive et limitée dans l'espace est reliée à des risques réduits de blessures comparativement aux risques de la chasse aux gros mammifères. Étant donné les taux de capture et l'efficacité observés, de même que les comportements stéréotypés de chasse et de prise de nourriture, la prédation des saumons par les loups a une longue histoire, et, en corollaire, l'écologie de la quête de nourriture se fait sur une grande étendue là où les saumons et les loups coexistent.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2003

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