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Habitat selection and demography of a nonmigratory woodland caribou population in Newfoundland

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Abstract:

Several studies have shown that habitat selection and population limitation of woodland caribou (Rangifer tarandus caribou) is typically associated with the interaction among human-induced habitat alteration, wolf predation (Canis lupus), and the availability of alternative prey such as moose (Alces alces) and white-tailed deer (Odocoileus virginianus). Although woodland caribou inhabiting Newfoundland have been exposed to moderate levels of timber harvesting, black bears (Ursus americanus), not wolves, are the principal large predator in this system, and moose represent the alternative large prey species. During a 4-year period of timber harvesting, we monitored the location and status of 24 adults and 46 calves to determine coarse-scale habitat selection and survival rates of a nonmigratory and demographically isolated woodland caribou herd in Newfoundland. We also estimated pregnancy and recruitment rates and determined potential causes of mortality. Habitat selection significantly varied among seasons but was consistent with the hypothesis that caribou avoid habitats where the likelihood of contact with a predator or alternative prey was high. Population growth rate (rs = –0.01 ± 0.06 (mean ± 1SD)), calf recruitment (percentage of 10-month old calves = 13%), and adult survival rate (0.87) indicated that the population was stable. Mean pregnancy rate (96%), parturition date, and the lack of evidence for malnutrition in 22 carcasses suggested that the availability of quality forage is not a key factor limiting population growth. Although predation could not be linked to the death of adult caribou, black bears were responsible for 5 of 15 calf fatalities. This study suggests that black bears need to be considered more seriously as a factor influencing coarse-scale habitat selection and demography in woodland caribou herds.

Plusieurs études ont démontré que le choix de l'habitat et le contrôle de la population chez des caribous des bois (Rangifer tarandus caribou) sont ordinairement associés aux interactions entre les modifications de l'habitat par les humains, la prédation exercée par les loups (Canis lupus) et la disponibilité de proies de rechange comme l'orignal (Alces alces) et le cerf de virginie (Odocoileus virginianus). Bien que les caribous des bois de Terre-Neuve aient déjà été exposés à la coupe modérée de bois, ce sont les ours noirs (Ursus americanus) et non les loups qui sont les principaux prédateurs de grande taille dans ce système et les orignaux servent de grandes proies de rechange. Au cours d'une période de coupe d'une durée de 4 ans, nous avons suivi et déterminé le statut de 24 adultes et 46 jeunes pour déterminer le choix de l'habitat à une échelle grossière et les taux de survie d'un troupeau de caribous des bois non migrateurs et isolés démographiquement à Terre-Neuve. Nous avons également estimé les taux de grossesse et de recrutement et examiné les causes possibles de la mortalité. Le choix de l'habitat varie significativement d'une saison à l'autre, mais se fait en accord avec l'hypothèse selon laquelle les caribous évitent les zones où la probabilité de rencontre avec un prédateur ou une proie de rechange est élevée. Le taux de croissance de la population (rs = –0,01 ± 0,06 (moyenne ± 1 erreur type)) le recrutement des jeunes (le pourcentage de jeunes de 10 mois = 13 %) et le taux de survie des adultes (0,87) dénotent une population stable. Le taux moyen de grossesse (96 %), la date de la mise bas et l'absence de symptômes de malnutrition sur 22 carcasses indiquent que la disponibilité de brout de qualité n'est pas un facteur limitant de la croissance de cette population. Bien qu'il ait été impossible de relier la mort des caribous adultes à la prédation, les ours noirs ont été responsables de 5 des 15 cas de mortalité chez les jeunes. Cette étude indique que les ours noirs influencent le choix de l'habitat à une échelle grossière et la démographie des troupeaux de caribous des bois, et de ce fait ils doivent être pris en compte plus sérieusement.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2003-02-01

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