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Vigilance and foraging patterns of American elk during the rut in habitats with and without predators

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Animal behavior is often optimized as a trade-off between survival and reproduction. During the breeding season, mammals tend to maximize their reproductive effort within the constraints of predation pressure. When predation pressure is reduced, greater effort can be allocated to reproductive behavior and less to vigilance and predator avoidance. The objective of this study was to test the hypothesis that elk, Cervus elaphus, in Yellowstone National Park (YNP), with predators, would spend more time in vigilance and risk-avoidance behavior than would elk in Rocky Mountain National Park (RMNP), a predator-free environment. We further predicted that elk at Mammoth Hot Springs (MAM) in YNP would behave similarly to those at RMNP because predators were absent in that area of the park. Cow elk in YNP spent more time in vigilance and less in foraging during activity periods than did cows in RMNP or MAM. Also, elk in YNP retreated to forest cover during the midday inactive period, whereas elk in RMNP and MAM remained in open habitat. Vigilance was not correlated with group size at either site. Cows with calves spent more time in vigilance and less in foraging than did cows without calves in RMNP and YNP. Bull elk spent most of their time in courtship at all sites, but foraged more at RMNP than in YNP or MAM. Mean harem sizes were similar among the three sites: 17.0 in RMNP, 15.7 in YNP, and 19.0 in MAM. The proportion of cows with calves was significantly lower in the area with predators, YNP (0.10), than in the predator-free areas (0.24 in RMNP and 0.37 in MAM), probably because of greater calf mortality in YNP. Elk in YNP behaved in accordance with a predation risk, whereas those in RMNP and MAM showed less vigilance behavior.

Le comportement animal est souvent optimisé par un compromis entre la survie et la reproduction. Au cours de la saison de la reproduction, les mammifères ont tendance à maximiser leur effort à la reproduction dans les limites imposées par la pression de prédation. Lorsque la pression de prédation diminue, l'animal peut concentrer ses efforts sur la reproduction et moins s'attarder à surveiller et à éviter les prédateurs. Nous avons tenté de vérifier l'hypothèse qui veut que les wapitis, Cervus elaphus, du parc national de Yellowstone (YNP) avec prédateurs, consacrent plus de temps à la vigilance et au comportement d'évitement des risques que les wapitis du parc national des Montagnes rocheuses (RMNP), un milieu sans prédateurs. Nous avons également supposé que les wapitis de Mammooth Hot Springs (MAM) dans le parc YNP ont un comportement semblable à celui des wapitis du parc RMNP, puisque les prédateurs sont absents de ce coin du parc. Les wapitis femelles du parc YNP consacrent plus de temps à la surveillance et moins de temps à la quête de nourriture que les femelles des parcs YNP et RMNP durant les périodes d'activité. De plus, les wapitis du parc YNP gagnent les milieux boisés durant la période inactive du milieu de la journée, alors que les wapitis des parcs RMNP et mAM restent en milieu découvert. Il n'y a pas de corrélation entre la vigilance et la taille des groupes à aucun des trois sites. Les femelles accompagnées de petits passent plus de temps à surveiller et moins de temps à chercher de la nourriture que les femelles sans petits aux parcs YNP et RMNP. Mais les mâles des trois sites passent la plus grande partie de leur temps à faire la cour aux femelles et font une quête de nourriture plus intense dans le parc RMNP que dans le parc YNP ou MAM. Le nombre moyen de femelles dans un harem s'est avéré semblable aux trois sites et a été estimé à 17,0 au parc RMNP, 15,7 au parc YNP et 19,0 au parc MAM. La proportion de femelles avec des petits est significativement moins élevée dans la zone où il y a des prédateurs (YNP 0,10) que dans la zone sans prédateurs (RMNP 0,24 ou MAM 0,37), probablement à cause du taux de mortalité plus élevé des petits au parc YNP. Les wapitis du parc YNP se comportent en fonction du risque de prédation, alors que les wapitis des parcs RMNP et MAM manifestent moins de vigilance.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: 2003-02-01

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  • Published since 1929, this monthly journal reports on primary research contributed by respected international scientists in the broad field of zoology, including behaviour, biochemistry and physiology, developmental biology, ecology, genetics, morphology and ultrastructure, parasitology and pathology, and systematics and evolution. It also invites experts to submit review articles on topics of current interest.
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