Do snakes exhibit shifts in feeding ecology associated with the presence or absence of potential competitors? A case study from tropical Africa

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Abstract:

Two species of rain-forest snakes, the colubrids Natriciteres fuliginoides and Natriciteres variegata, are potential competitors, because they attain, on average, the same body size (20–30 cm long), have similar habits and ecological requirements (they are both diurnal and nocturnal, often semi-aquatic), and have similar dietary spectra ( including both small vertebrates and invertebrates). I studied prey type and predator size – prey size relationships of these snakes in four swamp-forest areas of southeastern Nigeria (West Africa): only N. fuliginoides was found in two of these areas, whereas both species were common in the other two areas. The feeding ecology of N. fuliginoides shifted greatly in the presence of its potential competitor, N. variegata, in terms of prey-type preferences and predatory behaviour as well as in terms of predator size – prey size relationships. In particular, the effects of the potential competitor on the feeding ecology of N. fuliginoides were (i) a shift toward eating many invertebrates from a diet based on many small vertebrates, (ii) a shift toward eating many terrestrial organisms from a diet based on many aquatic organisms, and (iii) a shift in mean prey size for females toward relatively larger prey from a diet based on smaller prey. The resulting effect was a clear partitioning of food resources between the two predator species in both the areas where they are sympatric, whereas N. fuliginoides had a wider dietary spectrum (covering that of the two species together) in the areas where its competitor is not found. The role of intraspecific competition seems less strong, as no apparent resource partitioning in prey type or prey size was observed between males and females of either species or in any study area. However, mean prey size was significantly greater for females than for males of both species and in all study areas, but depended on the significant reverse sexual size dimorphism observed in both species.

Deux espèces de serpents de la forêt pluvieuse, les colubridés Natriciteres fuliginoides et Natriciteres variegata, sont des compétiteurs potentiels, étant donné qu'ils ont la même taille en moyenne (20–30 cm de longueur), qu'ils ont des habitudes et des besoins écologiques semblables (tous deux diurnes et nocturnes, souvent semi-aquatiques) et des régimes alimentaires similaires (de petits vertébrés et invertébrés). Nous avons examiné les types de proies et les relations taille du prédateur – taille des proies chez ces serpents dans quatre régions de marécages-forêts du sud-est du Nigéria (Afrique de l'Ouest) : dans deux de ces régions, seul N. fuliginoides a été trouvé, alors que les deux espèces sont communes dans les deux autres régions. L'écologie alimentaire de N. fuliginoides varie beaucoup en fonction de la présence du compétiteur potentiel, N. variegata : ces changements concernent le type de proie et le comportement prédateur, aussi bien que les relations taille du prédateur – taille des proies. Plus particulièrement, parmi les effets de la présence d'un compétiteur potentiel sur l'écologie alimentaire de N. fuliginoides, il faut noter : (i) la tendance à consommer beaucoup d'invertébrés, alors que le régime normal se compose surtout de nombreux petits vertébrés, (ii) la tendance à consommer beaucoup d'organismes terrestres dans un régime normalement constitué surtout de nombreux organismes aquatiques et (iii) la tendance des femelles à consommer des proies relativement plus grandes que les petites proies qu'elles ont l'habitude de consommer. Ces changements ont comme résultat d'établir un partitionnement des ressources entre les prédateurs sympatriques, alors que N. fuliginoides a un spectre alimentaire plus vaste (équivalent des régimes des deux espèces conjointes) dans les zones où il n'y pas de compétiteur. Le rôle de la compétition intraspécifique semble moins important, puisque nous n'avons pas observé de partitionnement des ressources, ni en fonction de la taille des proies, ni en fonction du type de proies, entre les mâles et les femelles, chez ni l'une ni l'autre des espèces, dans aucune des zones étudiées. Cependant, la taille moyenne des proies est significativement plus grande chez les femelles que chez les mâles des deux espèces, dans toutes les zones étudiées, mais cela dépend de l'importance du dimorphisme sexuel inverse de la taille qui prévaut chez les deux espèces de Natriciteres.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: February 1, 2003

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