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Spatial organization and demography of badgers (Meles meles) in Bialowieza Primeval Forest, Poland, and the influence of earthworms on badger densities in Europe

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From 1996 to 2001 we studied the spatial organization and demography of Eurasian badgers, Meles meles, in Biaeowieza Primeval Forest in eastern Poland, one of the best preserved woodlands in temperate Europe. Badger density estimated on the basis of main sett distribution (0.54 sett/10 km2) and group size (3.9 individuals per sett, on average) was 2.11 badgers/10 km2. Average annual productivity of the population was 64% and the mortality rate of badgers >1 year old was 22–38% per annum. The size of territories of badger groups (n = 7), estimated by radio telemetry, varied from 8.4 to 25.5 km2 (mean 12.8 km2). Individual home ranges of badgers (n = 13) covered, on average, 9.3 km2, and varied seasonally and among animals of different age and sex classes (from 4.0 to 24.4 km2). Home ranges of adult badgers were significantly larger than those of subadults. Badgers occupied larger home ranges in summer, when earthworm availability was low. The size of both group territories and individual home ranges was influenced by the distribution of oak–lime–hornbeam (OLH) forests, habitats rich in earthworms. Based on our findings and a review of literature, we propose that the standing crop of biomass of earthworms (Lumbricus spp.), the main food of badgers in a large part of their geographic range, and mean annual temperature are crucial factors shaping the densities of badgers in the European temperate and boreal zones. We also suggest that abundance of food resources is the essential factor underlying the great variation in badger sociality (from pairs to large groups).

De 1996 à 2001, nous avons étudié l'organisation spatiale et la démographie des blaireaux, Meles meles, de la forêt primitive de Biaeowieza (dans l'est de la Pologne), l'une des régions boisées les mieux préservées de l'Europe tempérée. La densité des blaireaux a été estimée d'après la répartition des terriers principaux (0,54 terrier/10 km2); les groupes (en moyenne 3,9 individus par terrier) étaient formés de 2,11 blaireaux/10 km2. La productivité annuelle moyenne de la population est de 64 % et le taux de mortalité des blaireaux de >1 an varie de 22 à 38 % par année. Les territoires occupés par des groupes (n = 7, estimés par radiotélémétrie) mesurent de 8,4 à 25,5 km2 (12,8 km2 en moyenne). Les domaines individuels (n = 13) couvrent en moyenne 9,3 km2 et cette mesure fluctue avec les saisons et varie aussi chez les divers animaux en fonction de leur âge et de leur sexe (de 4,0 à 24,4 km2). Les domaines des adultes sont significativement plus grands que ceux des sub-adultes. Les blaireaux occupent des domaines plus grands en été, alors que la disponibilité des vers de terre est faible. La taille des territoires des deux groupes et des domaines individuels est influencée par la répartition des forêts de chênes–tilleuls–hêtres, habitats riches en vers de terre. L'analyse de nos données et une revue de la littérature nous amènent à conclure que la biomasse des vers de terre Lumbricus, la principale source de nourriture des blaireaux sur une grande partie de leur répartition géographique, et la température moyenne annuelle sont les facteurs déterminants de la densité des blaireaux dans la zone boréale et tempérée d'Europe. Nous croyons aussi que l'abondance des ressources alimentaires est le facteur essentiel qui régit la grande variation observée dans la socialité des blaireaux (des couples aux grands groupes).[Traduit par la Rédaction]
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Document Type: Research Article

Publication date: 2003-01-01

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