Pinniped diets inferred from scats: analysis of biases in prey occurrence

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The diets of pinnipeds have often been used to study their ecology and resource dynamics and in ecosystem monitoring. Scat analysis is now the most widely used method of inferring the diets of pinnipeds. Using a mathematical model the present study explores the expected biases in prey occurrence that are related to prey mass, proportion of loss of remains, predator assimilation efficiency, size of the scats collected, and meal size. With the exception of meal size, variation in parameters implied variation in the probability of biases in prey occurrence. Biases were asymmetric among prey sizes, but in contrast with previous ideas, the results indicate that small prey have smaller biases than large ones do. Furthermore, the number of scats required to detect a large prey was notably larger than that needed to detect a small prey with the same occurrence. The present study is not limited to a particular pinniped or prey species, so it has the potential to represent a general framework for interpreting the results of scat analysis in pinnipeds. The model complements empirical studies, advancing our comprehension of biases associated with prey occurrence in dietary studies of pinnipeds.

Le régime alimentaire des pinnipèdes est souvent utilisé pour étudier leur écologie, la dynamique de leurs ressources et leur relation avec l'écosystème où ils vivent. L'analyse des fèces est actuellement la méthode la plus employée pour déterminer le régime alimentaire de ces animaux. On examine ici, à l'aide d'un modèle mathématique, les erreurs associées à la fréquence des proies en relation avec la masse des proies, la proportion perdue des restes, l'efficacité d'assimilation du prédateur, la taille des fèces recueillies et la taille du repas. La variation dans les paramètres, à l'exception de la taille du repas, suppose l'existence de fluctuations de la probabilité d'erreur dans la fréquence des proies. Les erreurs reliées à la taille des proies sont asymétriques, mais, contrairement aux théories antérieures, nos résultats indiquent que les petites proies sont reliées à moins d'erreurs que les proies plus grandes. En outre, le nombre de fèces nécessaires à la détection d'une grande proie est beaucoup plus élevé que le nombre requis pour détecter une petite proie de même fréquence. Cette étude n'est pas limitée à une espèce particulière de pinnipède ou de proie, ce qui lui donne le potentiel de servir de cadre général pour interpréter les résultats des analyses de fèces chez les pinnipèdes. Le modèle est complémentaire aux études empiriques, portant plus avant notre compréhension des erreurs associée à la fréquence des proies dans les études de l'alimentation des pinnipèdes.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: January 1, 2003

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