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Seasonal changes in territory use by red squirrels, Tamiasciurus hudsonicus, and responses to food augmentation

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Abstract:



Traditionally, the importance of food availability and intruder pressure on habitat use have been investigated through their influences on territory size. Food-augmentation studies are more prevalent; however, they are potentially confounded by the indirect effect of conspecific attraction to local food additions. Frequent ambiguous results may be attributed to the scale of investigation. Furthermore, such investigations have not considered potential seasonal influences. In this study, controlled experimental manipulations of food availability and conspecific density were performed within red squirrel (Tamiasciurus hudsonicus) territories in Algonquin Park, Ontario, to tease apart the relative importance of direct and indirect effects of food augmentation. Effects were investigated at two levels of scale, using territory size and giving-up densities (GUDs) within activity locations as response variables. Augmenting food, with or without simultaneously removing conspecifics, did not influence territory size. However, territory size decreased in control and treatment groups following manipulations, which is suggestive of seasonal influences associated with caching behaviour and midden defence. Despite overwhelming seasonal influences, GUDs were more sensitive to treatments, revealing that competitors had a greater influence on habitat use than the direct effect of food addition. Ambiguous results of previous studies may due to the use of territory-size estimators that are insensitive to responses occurring at smaller scales.

Traditionnellement, l'importance de la nourriture disponible et celle de la pression exercée par des intrus sont déterminées au cours d'études des facteurs qui influencent la taille des territoires. Les études sur l'ajout de nourriture sont plus fréquentes, mais les résultats ne sont pas clairs à cause de la présence d'autres animaux de la même espèce également attirés par la nourriture additionnelle. L'ambiguïté fréquente des résultats tient probablement à l'échelle prise en compte lors des expériences. En outre, on a rarement abordé le sujet des influences saisonnières au cours de ces études. Dans notre étude, nous avons procédé à des manipulations expérimentales contrôlées de la disponibilité de la nourriture et déterminé la densité des individus conspécifiques dans les territoires d'écureuils roux (Tamiasciurus hudsonicus) du parc Algonquin, Ontario, dans le but d'évaluer l'importance relative des effets directs et celle des effets indirects de l'ajout de nourriture. Les effets ont été étudiés à deux échelles; la taille du territoire et les densités des ressources au moment où les animaux les abandonnent (GUD, « giving up densities ») dans leurs zones d'activité ont servi de variables indicatrices des effets. Une augmentation de la nourriture disponible, avec ou sans retrait des autres individus de l'espèce, reste sans effet sur la taille des territoires. Cependant, la taille des territoires diminue chez les groupes témoins et chez les groupes traités à la suite des manipulations, ce qui semble refléter les influences saisonnières associées au comportement de mise en réserve et à la défense des réserves. En dépit des influences saisonnières importantes, les densités GUD se sont révélées plus sensibles aux traitements, ce qui démontre que l'utilisation de l'habitat dépend plus des compétiteurs et n'est pas une simple réaction à l'ajout de nourriture. L'ambiguïté des résultats obtenus au cours de certaines études antérieures peut être attribuable à l'utilisation de variables indicatrices de la taille du territoire insensibles aux réactions des animaux sur des échelles plus petites.[Traduit par la Rédaction]

Document Type: Research Article

Publication date: November 1, 2002

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nrc/cjz/2002/00000080/00000011/art00012
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